Exploring Euthanasia

Apr 13,2001

Euthanasia means the act of putting to death painlessly or allowing to die, as by withholding medical measures from a person or animal suffering from an incurable, and particularly a painful, disease or condition. The word has its root in ancient Greek, eu meaning easy and thanatos meaning death. The term "mercy killing" means the same, but with a little more emphasis on the notion of a murder. Germans use a specific term, sterbehilfe, meaning "help for death."

The controversy over euthanasia has deep roots. The Hippocratic oath includes a reference to euthanasia: "I will give no deadly medicine to any one if asked, nor suggest any such counsel." It seems euthanasia was hotly debated even in ancient Greece. Entering the modern era, Thomas More argued the case for euthanasia in his "Utopia," published in the 16th century.

Recently, the controversial debate has been set alight again after the U.S.'s CBS television network aired its now infamous "60 Minutes" news program on euthanasia in November 1998. The program showed Dr. Jack Kevorkian - nicknamed "Doctor Death" - administering a lethal injection to a man suffering from Lou Gehrig's disease. Mr. Kevorkian, who assisted the deaths of 130 terminally ill patients, was found guilty of second-degree murder and is currently in jail. In his trial, the tape he gave to CBS showing him giving a lethal injection played a decisive role in the guilty verdict. Yet Mr. Kevorkian has also received a Citizen Activist Award from a private U.S. organization. His actions are, for some, cause for praise, not punishment.

The Netherlands, which has unofficially tolerated assisted suicide since 1994, legalized the practice of euthanasia on Tuesday. The Dutch parliament's upper house approved the bill, which passed the lower house last November. The new Dutch law makes the Netherlands the first nation in the world openly to allow euthanasia. (In 1997, the U.S. state of Oregon established the Death With Dignity Act which allows physicians to perform assisted suicides.) However, the Dutch law incorporates stringent requirements: The patient's suffering must be unbearable, without prospect of improvement, and the request must be voluntary and made when the patient is conscious. Since many terminally ill patients long for a painless death, it is likely that the practice of euthanasia will skyrocket, stirring more controversy.

Although the moral arguments for and against euthanasia have not been fully explored in Korea, voices defending the necessity of such a practice are becoming more numerous. A recent poll showed that 76 percent of the respondents supported the practice. It is time for us to bring euthanasia to the surface for open discussion.

by Yoo Jae-sik


치료 가능성이 없는 환자를 고통 없이 죽게 하는 안락사(安樂死) 를 영어로는 'Euthanasia' 라고 한다.

고대 그리스어의 'Euthanatos' 에서 온 것으로 '좋다' 는 뜻인 'eu' 와 '죽음' 을 뜻하는 'thanatos' 를 합친 말이다. 영어의 'mercy killing' 도 같은 뜻인데 '살인' 이란 의미가 강하다. 독일어의 'Sterbehilfe' 는 '죽음에 대한 도움' 이란 뜻으로 좀더 구체적이다.

안락사 논쟁은 뿌리가 깊다. 히포크라테스의 선서에 "환자는 물론 어느 누구에게도 죽음의 약을 주지 않을 것이며 이에 대한 그 어떤 자문에도 응하지 않는다" 는 구절이 있는 걸로 봐서 이미 그리스 시대에도 안락사 논쟁이 있었던 모양이다. 근세에 들어서는 16세기 토머스 모어가 '유토피아' 에서 안락사의 허용을 주장하기도 했다.

최근에는 1998년 11월 미국 CBS방송의 시사 프로그램 '60분' 을 계기로 안락사 논쟁이 다시 불붙었다. 이 방송은 '죽음의 의사' 로 유명한 잭 케보키언 박사가 루 게릭병 말기 환자를 주사로 안락사 시키는 과정을 생생하게 보여줬다.

결국 자신이 찍어 방송사에 넘겨준 이 필름이 결정적 증거가 돼 그간 1백30여명을 안락사 시킨 케보키언은 2급 살인죄로 유죄평결을 받고 현재 수감돼 있다. 그러나 그는 미국의 한 민간단체로부터 '인도주의 시민행동가상' 을 받는 등 엇갈린 평가를 받고 있다.

94년부터 안락사를 비공식적으로 허용해 온 네덜란드가 10일 안락사를 합법화했다. 네덜란드 하원이 지난해 11월 의결한 '안락사법' 을 이날 상원이 최종 승인했다. 미국의 오리건주가 97년 주민투표로 이른바 '존엄사법(存嚴死法) ' 을 제정, 안락사를 허용하고 있으나 국가로는 네덜란드가 세계 최초다.

물론 ▶환자가 불치병으로 견딜 수 없는 고통을 당하며▶다른 치료방법의 한계에 대해서도 알고 있고▶이성적인 상태에서 안락사를 요구해야 한다는, 일견 까다로운 조건이 붙는다.

그러나 많은 말기환자들이 고통 없는 죽음을 원하는 현실을 감안하면 이번 결정으로 안락사의 급증은 불 보듯 뻔하다. 다시 한번 안락사 논쟁이 재연될 조짐이다.

아직 안락사 논쟁이 본격화하지 않은 우리나라에서도 필요성은 많이 제기되고 있다. 최근 한 여론조사에선 응답자의 76%가 안락사에 찬성했다고 한다. 이제 우리도 안락사 문제를 떳떳하게 공론화할 때가 됐다.

by 유재식 베를린 특파원

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