중앙데일리

What exactly constitutes a bribe?

Jan 14,2004


One of the most dramatic “bribes” in history involved Xi Shi, a famous beauty who was sent by King Gou Jian of Yue to Fu Zha, the king of Wu, during the Spring and Autumn period in ancient China.

Defeated by the Wu kingdom, Gou Jian sent Xi Shi to distract Fu Zha and finally take over Wu. While such a bribe would be a criminal offense under modern law, there was no law to punish such a transaction in ancient China. Bribery is a product of civilization.

Bribery likely has existed since prehistoric times, but it is only fairly recently that giving and taking bribes has become a crime. American sociologist Edwin Sutherland was the first to call attention to the criminal nature of bribery in his book “While Collar Crime,” published in 1949. Thanks to Mr. Sutherland, bribery has become a major issue in criminology.

According to Korean law, bribery is a criminal offense based on two characteristics. A bribe is a consideration that satisfies human desires, including cash, gifts, entertainment and sexual favors. It also must be an illegal reward in return for a favor related to a civil servant’s job. A civil servant’s duty includes not only his actual work but also the influence he can exert through his position. But when the law is actually applied, it is hard to define what constitutes a consideration or a duty.

Take the money a civil servant can win from a golf bet. Prosecutors wonder whether they should indict a municipal official who received nearly 100 million won from businessmen after playing golf. He had the power to influence the issuance of construction permits, and had received money from builders. But is this bribe taking? The civil servant claims that he earned the money by playing golf, which would be an innocent reward for his labor. The prosecutors find the claim not entirely groundless.

How about a wedding gift? An official at a central government agency received a huge amount in gifts from pharmaceutical companies for his son’s wedding. While the authorities say they would consider any gift over 500,000 won a bribe, the law does not specify that a gift of less than 490,000 won is legal.

Perhaps the limit of a bribe is defined by the generally accepted standards of a society at a particular time. So, what would be the standard for bribery in Korean society in 2004?

The writer is a deputy city news editor of the JoongAng Ilbo.


by Lee Kyu-youn

뇌물 기준

역사상 가장 극적인 '뇌물'은 중국 춘추시대 말에 오왕(吳王) 부차(夫差)에게 월왕(越王) 구천(勾踐) 측이 바친 미녀 서시(西施)였을 것이다. 오나라에 패하고 재기를 노리던 구천은 서시를 보내 부차의 눈과 귀를 멀게 한 뒤 마침내 오나라를 멸망시킨다. 부차와 구천의 행위는 지금 기준으로 하면 뇌물수수죄에 해당될 수도 있다. 물론 당시에는 그런 처벌 조항이 없었겠지만….

뇌물은 공동 생활의 산물이다. 원시 시대에도 뇌물은 있었을 것이다. 하지만 뇌물죄의 개념이 정립된 것은 그리 오래되지 않았다. 미국의 사회학자 서덜랜드의 저서 '화이트칼라 범죄'(1949)는 이 범죄에 대한 경각심을 불러 일으키는 계기가 됐다. 이후 뇌물죄는 형사학의 주요 관심사가 됐다.

우리 형법에서 인정하는 뇌물의 판단 기준은 크게 두 가지다. 우선 사람의 욕망을 만족시킬 수 있는 '이익'이어야 한다. 금품만이 아니라 향응.성(性) 상납도 이익에 포함된다. 다음으로 공무원(또는 그 중재인)이 '직무'와 관련해 받은 불법적인 보수여야 한다. 공무원이 맡고 있는 일만이 아니라 자신의 지위를 이용해 영향을 줄 수 있는 일까지 직무로 보고 있다. 하지만 실제 법 적용에 들어가면 그 이익.직무라는 게 모호하기 짝이 없다.

'내기 골프'로 딴 돈을 뇌물로 볼 수 있을까. 업자들과 골프를 친 뒤 수십차례에 걸쳐 1억원 가까이를 받은 고양시청 간부의 처벌 여부를 놓고 검찰이 고민하고 있다. 건축 인.허가에 영향을 줄 수 있는 공직자가 건설업자들한테서 돈을 받았으니 일단 부정한 돈이라고 볼 수 있겠다. 하지만 "순수하게 운동을 해 얻은 '노동'의 대가"라는 해당 간부의 주장도 전혀 일리가 없는 것은 아니다.

축의금은 어디까지 뇌물일까. 아들 결혼식을 명목으로 제약회사 관계자들에게서 거액을 거둔 중앙부처 국장의 처벌 여부를 두고 경찰이 고심하고 있다. 일단 50만원 이상은 뇌물로 보겠다는 게 수사 당국의 입장이지만 49만원 이하는 부정한 돈이 아니라는 법 조항은 어디에도 없다. 어쩌면 뇌물의 경계는 그 사회, 그 시대에 사는 사람들이 일반적으로 갖는 생각에 따라 정해질지 모르겠다. 2004년 한국 사회의 뇌물 잣대는 무엇일까.


이규연 사회부 차장



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