Don’t throw the rabbit into the pool

Mar 13,2005

Once upon a time, the animals decided to organize a school. They adopted a curriculum consisting of running, climbing, flying and swimming. To make it easier on the administrators, all the animals were required to take all the subjects.

The duck was good at swimming ― even better than the instructor was. He was a good flyer, too, but a very poor runner. He had to stay after school to practice running; eventually, this wore out his webbed feet. After that, he was only an average swimmer.

The rabbit was the best runner, but he had a nervous breakdown from being forced to swim. The squirrel had outstanding grades in climbing class, but flying was a problem; his teacher kept insisting that he fly up from the ground, instead of down from the treetops.

The eagle was a problem child. He was by far the best student in flight class, but he refused to attend any other class whatsoever. By the end of the year, an eel ― which could swim pretty well and run, climb and fly at least a little bit ― became the valedictorian, because he had a higher grade average than anyone.

This story, by the educator R.H. Reeves, is an allegory about the importance of focusing on students’ individual potential when it comes to education.

Animals can excel only when they’re doing what they were made to do. When they’re forced to do something else, they’re helpless. A recent edition of the JoongAng Ilbo’s weekend section introduced readers to some prodigies in golf, billiards and magic. If these kids were sent to Mr. Reeves’ animal school, they’d might find themselves as inappropriately challenged as the eagle was. As a student, even the great inventor Thomas Edison struggled with a standardized curriculum.

The lesson of the animal school can be applied to the hiring process. If less consideration is given to the expertise required for the job than to other factors having nothing to do with it, then the organization can’t grow. (Of course, an employee who has some flaw that’s significant enough to undermine the organization itself shouldn’t be hired for any position, no matter how talented he is.)

During the past week, there has been a great deal of interest in who will be appointed the next deputy prime minister for the economy. The Blue House announced the candidates, and various sectors of society have been evaluating them. But people seem less interested in their competence than in their ethics and their personal flaws. It seems as though we’re recruiting a minister from the animal school.

The writer is an editorial writer for the JoongAng Ilbo.

by Lee Se-jung


동물들이 모여 학교를 만들었다. 그들은 달리기.오르기.날기.수영 등으로 짜인 교과목을 채택했다.

오리는 선생보다 수영을 잘했다. 날기도 그런대로 해냈다. 하지만 달리기 성적은 낙제였다. 오리는 학교가 끝난 뒤에 달리기 과외를 받아야 했다. 달리기 연습에 열중하다 보니 그의 물갈퀴는 닳아서 약해졌고, 수영 점수도 평균으로 떨어졌다.

토끼는 달리기를 가장 잘했지만, 수영 때문에 신경쇠약에 걸렸다. 다람쥐는 오르기에서 탁월한 성적을 냈지만 날기가 문제였다. 날기반 선생이 땅에서 위로 날아오르도록 하는 바람에 다람쥐는 좌절감에 빠졌다. 날기에서는 타의 추종을 불허하는 솜씨를 보였지만 다른 수업은 아예 참석도 하지 않은 독수리는 문제 학생으로 전락했다. 결국 수영을 잘하고, 달리기와 오르기, 날기는 약간 할 줄 알았던 뱀장어가 가장 높은 평균점수를 받아 학기 말에 졸업생 대표가 되었다.

교육학자 리브스(R H Reeves) 박사가 지은 '동물학교'라는 우화다. 동물들은 각자가 창조된 목적대로 움직일 때에만 우수하다. 다른 목적을 요구할 때는 아무런 힘을 발휘하지 못한다. 학생 고유의 잠재력을 잘 파악해 이를 살려주는 교육이 필요하다는 의미다. 어제 본지 Week&에 소개된 신동들도 골프.당구.마술 등 자기만의 분야에서 천재성을 발휘하고 있는 아이들이다. 이 아이들을 '동물학교'에 보내면 독수리나 오리 같은 어려운 처지에 놓일 수 있다. 발명왕 에디슨이 정규 교육과정에 적응하지 못했던 것처럼.

동물학교의 교훈은 조직을 꾸려 나가기 위해 사람을 뽑을 때도 유용하다. 인사(人事)에 자리가 요구하는 전문성보다 다른 요인이 더 크게 작용하는 조직은 발전을 기대할 수 없다. 물론 전문성이 아무리 뛰어나도 조직을 해칠 정도의 흠이 있는 사람을 뽑아서는 안 되겠지만.

요즘 경제부총리 인선을 놓고 이런저런 말이 많다. 청와대가 부총리 후보자들을 밝히자 각계에서 후보들을 검증하느라 바쁜 모습이다. 그런데 우리 경제를 얼마나 잘 이끌어 갈까보다는 도덕적인 삶을 살아왔는지, 흠은 없는지 등에 관심이 집중되는 분위기다. 동물학교에서 경제부총리를 뽑는 듯하다.

이세정 경제부 차장

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