중앙데일리

A relic of Buddha arrives

Oct 26,2005


It had been raining for more than 10 days near Famen Temple in Xian, China, as of Aug. 24, 1981. Around 10 a.m. it started to thunder and there was lightning above the 13-tiered octagonal pagoda. The pagoda, which had been standing for over 400 years, was cut in half as if sliced by a knife from the top.

In the autumn of 1986, the Chinese government removed the pagoda and the following spring it cleared the rubble to search for relics.

One day, the excavation team found evidence of a small tunnel. When the team dug inside, it came across a stone door, which was the entrance to an underground palace. Inside, the legendary Buddha’s sarira was found among the more than 3,000 treasures.

The relic was a finger bone believed to be that of the Sakyamuni Buddha. It was a 4-centimeter-long relic that did not turn into ash although the Buddha’s cremation had continued for seven days. The monument in front of the underground palace describes very well the history of the sole finger bone sarira relic, which is called one of the nine wonders of the world.

Sakyamuni Buddha left over 840,000 sarira relics. These relics were scattered during the reign of India’s King Asoka in B.C. 240, for the purpose of missionary work. Back then, the finger bone had been sent to China, and the emperors kept the relic in their palace, but it was moved to Famen Temple during the Later Han Dynasty. The Chinese monk Anshigao thought it was dangerous to have the relics of the Buddha in the hands of the emperor. Later, Emperor Yizong of the Tang Dynasty sealed the underground palace and restricted access. The relics were then gradually forgotten.

The day the finger bone was discovered was Buddha’s birthday in the lunar calendar. Some had said during the digging that “Buddha had shown himself.” Some argued that it was the bone of a seal. Because of this argument, it was tested inside a heated metal bowl but the color of this mysterious object never changed.

In China, there is a legend that your wishes will come true when you see Buddha’s finger bone relic. It was for this reason that many people gathered at exhibitions to view this object. In 1994, 2 million people saw it in Thailand, while 4 million came to see it in Taiwan in 2003 and 1.5 million people saw the relic in Hong Kong in 2004.

This mysterious finger bone is coming to Korea for public viewing from Nov. 11 to Dec. 20 in Seoul and Busan. What should we wish for in front of this relic? Let’s hope this country will be filled with the wisdom and mercy of the Buddha as a result of this visit.

The writer is a deputy international news editor at the JoongAng Ilbo.


by Lee Sang-il

불지사리

1981년 8월 24일. 중국 시안(西安)의 법문사(法門寺) 주변에는 열흘 이상 폭우가 내리고 있었다. 오전 10시쯤 사찰 위로 천둥번개가 치더니 13층 팔각 진신보탑(眞身寶塔)이 두 동강 났다. 400여 년간 서 있던 탑이 마치 예리한 칼에 베인 듯 꼭대기부터 반쪽이 무너져 내린 것이다.

1981년 8월 24일. 중국 시안(西安)의 법문사(法門寺) 주변에는 열흘 이상 폭우가 내리고 있었다. 오전 10시쯤 사찰 위로 천둥번개가 치더니 13층 팔각 진신보탑(眞身寶塔)이 두 동강 났다. 400여 년간 서 있던 탑이 마치 예리한 칼에 베인 듯 꼭대기부터 반쪽이 무너져 내린 것이다.

석가세존이 남긴 사리는 8만4000여 개다. 그것들은 기원전 240년 인도 아소카 왕에 의해 나라 안팎으로 흩어진다. 포교를 위해 쓰인 것이다. 그때 중국으로 간 것이 불지사리다. 고대 중국의 황제들은 이를 궁전에 모셔 놓고 친견했지만 후한(後漢) 때 법문사로 옮겼다. 부처의 영골(靈骨)을 황제 손에 맡기는 건 위험하다고 본 고승 안세고가 그렇게 한 것이다. 당나라 의종은 아예 지하궁을 밀봉, 접근을 막았다. 이후 불지사리는 점차 중국인들의 기억에서 지워졌다.

불지사리가 발견된 날은 음력으로 석가탄신일이다. 그래서 발굴 당시 "부처가 현신(現身)한 것"이라는 얘기도 나왔다. 그걸 한때 물개의 뼈라고 깎아내리는 이들이 있었다. 그 바람에 시뻘겋게 달궈진 쇠그릇 속에서 테스트를 받기도 했지만 영물은 색깔조차 변하지 않았다. 중국엔 불지사리를 보면 한 가지 소원이 성취된다는 전설이 있다. 불지사리 전시회가 열렸던 태국(94년)에서 200만 명, 대만(2003년)에서 400만 명, 홍콩(2004년)에서 150만 명이 몰린 것도 이 때문이다. 그런 불지사리가 11월 11일부터 12월 20일까지 서울과 부산에서 전시된다. 그 앞에서 어떤 소원을 빌어야 할까. 그의 내한(來韓)으로 부처님의 지혜와 자비가 이 땅에 더 충만해졌으면 좋겠다.

이상일 국제뉴스팀 차장



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