Sleepless nights for the living and dead

[분수대] 불면  PLAY AUDIO

Sept 01,2009

A Sumerian myth tells the story of the dangers of a bad night’s sleep. Enlil, the chief deity, made the gods under him take care of miscellaneous business such as cultivating land. The gods created human beings by mixing clay with their saliva and blood, and let them take over their burden of work. By and by, the number of humans multiplied, and they created so much fuss that the chief deity could not go to sleep. As Enlil could no longer stand the noise, he decided to massacre all humans by drowning them in a flood. Fortunately, however, humans were saved because the other deities thwarted Enlil’s plan in advance.

There’s hardly any pain that matches insomnia. That is the reason why sleep deprivation has been used as a technique for punishment and torture since ancient times. Nowadays, the instances of torture at the Guantanamo detention center in Cuba are well-known. It is claimed American soldiers deprived prisoners of their sleep by keeping on the lights, turning on loud music around-the-clock and moving them from one cell to another every few minutes.

Sleeplessness is not limited to inmates in prisons or concentration camps. Nowadays, night hours brightly lit like daytime, increasing levels of noise and excessive alcohol and drug abuse disturb people’s sleep more than ever.

Sir Thomas More described in his book “Utopia” that the residents of his ideal land slept eight hours a night. But it is not easy for modern-day people to find time to get more than six or seven hours of sleep. Moreover, statistics show that one out of three Americans and one out of five Koreans have trouble sleeping.

Sleeplessness increases the chances of being involved in an accident due to loss of concentration and impaired judgment. It also makes people vulnerable to viral infection and increases the risk of high blood pressure, diabetes and liver disease. Insomnia is a critical disease that can lead to death.

After a protracted autopsy, it is now believed that the cause of Michael Jackson’s death was an overdose of drugs prescribed for insomnia. He fell into the long sleep while he tried to get some shut-eye with the help of drugs. Although his body is going to be buried on Thursday, we cannot be sure whether he will at last enjoy his final rest.

There are mischievous hands that even break into tombs to steal ashes of the deceased, as happened with the remains of actress Choi Jin-sil. The tomb of U.S. President Abraham Lincoln in Springfield, Illinois, was once threatened by grave robbers. In another case, a criminal created a fuss by demanding a $600,000 ransom after stealing the body of Charlie Chaplin from his grave in 1978. Naturally, the two tombs were covered with thick concrete for protection.

Even death, it seems, cannot guarantee a pleasant slumber.

The writer is an editorial writer of the Joong-Ang Ilbo.

By Shin Ye-ri [shiny@joongang.co.kr]


수메르 신화에 따르면 인류는 태어난 지 얼마 안 돼 물로 망할 뻔했다. 신의 잠을 방해한 탓이다. 신의 왕 엔릴은 수하의 신들에게 각종 잡일을 시켰다. 꾀가 난 신들은 진흙·침·피를 섞어 인간을 만든 뒤 대신 일을 맡겼다. 그런데 갈수록 늘어난 사람들이 소동을 피워대자 엔릴은 시끄러워 잠을 이룰 수 없었다. 견디다 못한 그는 대홍수를 일으켜 인류를 몰살시키려 했지만 다행히 다른 신의 폭로로 불발에 그치고 말았다(폴 마틴, 『달콤한 잠의 유혹』).

불면의 고통만큼 참기 힘든 것도 없다. 예부터 잠을 못 자게 하는 형벌과 고문이 횡행한 건 그래서다. 로마 군에 잡혀 투옥된 뒤 갖은 고초를 이겨낸 마케도니아의 페르세우스 왕도 결국 잠을 안 재우는 형벌을 견디지 못해 죽음에 이르렀다는 전설이 있다. 최근엔 쿠바 관타나모 수용소의 사례가 널리 알려졌다. 미군들이 24시간 불을 켜고 큰 소리로 음악을 트는가 하면 수감자들을 몇 분에 한 번씩 다른 감방으로 옮겨 한숨도 못 자게 했다는 거다.

감옥과 수용소만의 얘기가 아니다. 낮보다 환한 밤, 늘어나는 소음과 스트레스, 알코올과 카페인의 남용은 점점 더 많은 이들의 잠을 빼앗는다. 토머스 모어가 그린 『유토피아』의 주민들은 하루 8시간씩 잤다는데 요즘은 6~7시간 자는 것도 쉬운 일이 아니다. 그뿐인가. 미국인 세 명 중 한 명, 한국인은 다섯 명 중 한 명꼴로 불면에 시달린단다. 잠이 모자라면 집중력과 판단력이 흐려져 사고 위험이 높아지고, 면역 저하로 바이러스에 감염되기 쉽다. 고혈압·당뇨병·간질환의 가능성도 커진다. ‘불면증=죽음을 부르는 병’이 아닐 수 없다.

기나긴 부검 끝에 ‘팝의 황제’ 마이클 잭슨의 사인이 불면증 치료를 위한 약물 과다 투여로 드러났다. 잠 좀 자보려다 영원히 잠들게 된 것이다. 하지만 3일 땅에 묻히는 그가 비로소 안식을 취하게 될진 자신할 수 없다. 고 최진실씨 유골 도둑처럼 망자들의 잠을 깨우는 못된 손들이 있기 때문이다. 미국 일리노이주 스프링필드에 있는 에이브러햄 링컨 대통령 무덤에도 도굴꾼들이 들끓었었다. 1978년엔 찰리 채플린의 시신을 훔쳐간 뒤 몸값 60만 달러를 요구한 사건으로 세상이 떠들썩하기도 했다. 두 사람 묘를 두꺼운 콘크리트로 꽁꽁 둘러싸야 했던 이유다. 산 자도, 죽은 자도 맘 편히 잠들기 힘든 세상이다.

신예리 논설위원

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