Following a dark path

[분수대] 암행어사  PLAY AUDIO

Oct 10,2009

“The messengers on the dark path. They must receive a sealed order from the king but must not open it until they are outside the capital city. They must head straight to their destination without stopping at home. They must disguise themselves fully, travel secretly and observe public sentiment and the actions of authorities.”

“They” are royal secret commissioners, as described by William Elliot Griffis in “Corea, the Hermit Nation.”

Royal secret commissioners were part of an inspection system unique to the Joseon Dynasty. They carried around special rulers called yuchuk that contained their identity plates, which they used for various purposes, such as to measure the size of sticks used to beat criminals or the gourd bowls used to weigh rice.

They thoroughly observed whether punishments and taxations were fair, Lee Sung-moo wrote in “How Was Corruption Stopped in the Joseon Dynasty?”

Kim Jeong-hui was also a “famous royal secret inspector.” There is an Everlasting Remembrance Monument that pays tribute to him in Daesan, South Chungcheong, where he lessened the tax burden of the people when he was a royal secret inspector. Kim even exposed around 10 corrupt local governors. He also caught people of the Andong Kim family, who were proud of their mighty power. Yi Hwang, Jo Gwangjo, Jeong Yak-yong and Kim Man-joong, too, were active royal secret inspectors, according to Lim Byung-joon in “Royal Secret Commissioners of Joseon.”

The system disappeared with the Joseon Dynasty. However, the Republic of Korea also created a unique inspection system run by the National Assembly to keep tabs on the administration. Korea is the only country where the National Assembly regularly inspects general national affairs, not just specific agendas. In the 1950s, assemblymen went out to inspect the field with their assemblyman identity cards, just like the identity plates of royal secret commissioners. In other words, assemblymen who were elected by the people - not secret envoys of the king - started to inspect people in broad daylight.

Inspection of the administration is a strong method of controlling affairs of the state. Perhaps this is why the inspection system was abolished together with the direct presidential election system when the Constitution for Revitalizing Reform was enacted. It was only revived in June 1987, after the democratization movement. In 1988, the inspection system came back into operation at the 13th National Assembly, 16 years after its abolishment. The Samcheong education incident, a torture that resulted in the death of Park Jong-chul and the merger and abolition of the press in 1980 all stimulated inspection of the administration.

Twenty-two years have passed since the revival of the system by the National Assembly, which currently conducts these inspections. However, officials seem more focused on intense political attacks rather than efforts to expose corruption.

Are they pursuing a “neo-royal secret commissioner” system? Are they trying to become people who relay the dark political maneuvers by the government and opposition parties, just like “messengers on the dark path,” in the words of Griffis? What a waste of the sunny autumn weather.

The writer is a reporter of the JoongAng Ilbo.

By Ku Hee-ryoung

[분수대] 암행어사

‘어두운 길을 걷는 메신저(The Messenger on the Dark Path). 그들은 왕으로부터 봉해진 명령서를 받는데 도성 밖에 나갈 때까지 뜯어보아서는 안 된다. 자택에도 들르지 못하고 즉시 목적지를 향해 떠나야 한다. 완벽하게 변장하고 비밀히 여행하면서 민심과 관리의 소행을 살핀다.’

1882년 윌리엄 그리피스가 『은자의 나라, 조선』에서 묘사한 ‘그들’. 바로 암행어사다.

암행어사는 조선만의 독특한 감찰제도였다. 암행어사들은 마패와 함께 ‘유척’이라는 자를 가지고 다녔다. 죄인을 치는 곤장이나 쌀을 계량하는 됫박의 크기 등을 재기 위해서다. 형벌과 세금 징수가 공평한지 꼼꼼히 살핀 것이다. (이성무, 『조선의 부정부패 어떻게 막았을까』)

추사 김정희도 ‘명어사’였다. 충남 대산엔 그가 어사 시절 백성들의 세금을 덜어준 일을 기린 ‘영세불망비’가 있다. 추사는 전·현직 수령 10여 명의 비리도 파헤쳤다. 막강한 권세를 자랑하던 안동 김씨 집안 사람까지 잡아넣었다. 출세길이 막힐 것을 각오한 것이다. 퇴계 이황, 정암 조광조, 다산 정약용, 서포 김만중도 암행어사로 활약했다. (임병준, 『조선의 암행어사』)

암행어사 제도는 조선과 함께 사라졌다. 하지만 대한민국 역시 건국과 동시에 독특한 감찰제도를 만들었다. 국회에서 실시하는 국정감사다. 특정 사안에 대한 국정 조사가 아니라 정기적으로 국정 전반을 감사하는 것은 대한민국 국회뿐이다. 1950년대엔 국회의원이 마치 암행어사 마패처럼 국회의원증을 가지고 현장 감사를 나갔다. 임금의 밀사가 아니라 국민의 손으로 뽑은 의원이 대낮에 당당히 감찰을 하게 된 것이다.

국정감사는 강력한 국정 통제 수단이다. 그 때문이었을까. 국감은 유신헌법이 제정될 때 대통령 직선제와 함께 폐지됐다. 87년 6월 민주화 항쟁 이후에야 부활된다. 88년 13대 국회에서 국감이 다시 실시됐다. 폐지된 지 16년 만이었다. 삼청교육대, 박종철군 고문 치사 사건, 80년 언론통폐합 등이 국감을 달궜다.

국감이 부활한 지 22년. 지금 국회에선 국감이 진행되고 있다. 하지만 부정부패를 밝히려는 노력보다 치열한 정치 공방이 넘쳐난다. ‘신(新)암행어사’라도 지향하는 것일까. 그리피스의 직역처럼 ‘어두운 길을 걷는 메신저’, 여야의 어두운 정략적 의도를 그대로 전달하는 사람이 되려는 건가. 가을 햇살이 이렇게나 화창한데.

구희령 정치부문 기자

dictionary dictionary | 프린트 메일로보내기 내블로그에 저장