Calling referees out for bad calls

[분수대] 심판  PLAY AUDIO

Mar 01,2010

Umpires and referees are supposed to be impartial third parties who do not side with anyone. But, of course, history shows us that these judges are not always impartial.

In Greek mythology, Zeus was asked to judge which of three goddesses - Hera, Athena and Aphrodite - was the most beautiful. But as Hera was his sister and wife, Athena was his daughter and Aphrodite was technically his aunt, Zeus was far from an impartial observer.

Eventually, they found a referee in Prince Paris of Troy, who was not related to any of them. He still wasn’t impartial, however: Aphrodite promised to give him the most beautiful wife in the world if he chose her as the prettiest goddess. So Paris chose Aphrodite, but Hera and Athena ultimately took their revenge on the prince.

Nowadays, these judges hold undisputed authority in the athletic arena. Renowned baseball umpire Nobuaki Nidegawa once reportedly said, “I myself am the rule book.” It is rare for a referee or umpire’s judgement to be corrected, even after a mistake has been acknowledged.

There was one exceptional case where a scoring error in a ski jumping event during the 1924 Winter Olympics in Chamonix, France, was confirmed 50 years later. Anders Haugen, an American skier who took 4th place at the time, was awarded a bronze medal at the age of 86.

Despite this precedent, at the 2004 Olympics in Athens, it was acknowledged that Korean gymnast Yang Tae-young’s score was incorrectly calculated. The officials ruled, however, that there was no way to change the results and refused to award him the gold medal he rightfully deserved.

Then at the 2008 Summer Games in Beijing during the women’s handball playoffs, a video replay seemed to confirm that the final goal scored by Norway in their win over Korea was actually made after the game had ended. Officials upheld the goal despite Korea’s protests.

Judges at this year’s Winter Games are also giving Korean athletes a hard time. The Korean women’s short-track speed skating team’s dream of a gold medal in 3,000-meter relay was spoiled when a skating referee disqualified them. The official behind that call happened to be the same one who robbed Kim Dong-sung of a gold medal at the 2002 Winter Olympics in Salt Lake City and awarded it to Apolo Anton Ohno. It was the fifth time that the referee, James Hewish, sparked controversy by disqualifying Korean athletes. When things go this far, it might be difficult for him to say that he is an impartial third party.

A baseball umpire once said, “I can declare a strike as a ball, but there is nothing I can do about a home run.” What Korean figure skater Kim Yu-na achieved on Friday was like hitting a home run. She knocked it out of the park in front of a judge who made questionable calls about her skating routines several times before. But if athletes are required to hit a home run each time, that’s unsportsmanlike.

The writer is a city news reporter of the JoongAng Ilbo.

By Koo Hui-lyung

[분수대] 심판

누구의 편도 들지 않는 ‘제3자’, 그것이 심판이다. 심판을 뜻하는 영어 단어 엄파이어(umpire)의 어원도 그렇다. 엄파이어는 고대 프랑스어 ‘눙페르(noumpere)’가 변해 생긴 단어다. ‘(누구와도) 짝을 이루지 않는다’는 의미다.

그리스 신들의 제왕 제우스가 ‘우리 셋 중 누가 제일 아름다운가’ 판정해 달라는 헤라와 아테네, 아프로디테 여신의 요청을 거절한 것도 자신은 제3자가 아니라는 판단에서였을까. 헤라는 그의 누나이자 아내요, 아테네는 그의 딸이었다. 아프로디테는 제우스의 할아버지인 우라노스의 성기가 바다에 일으킨 거품 속에서 태어났으니 고모뻘이다. 결국 ‘미(美)의 심판’은 제3자인 트로이의 왕자 파리스가 맡게 됐다. 파리스는 세계 제일의 미녀를 주겠다는 아프로디테의 손을 들어준다. 심판의 권위에는 신들도 굴복했다. 헤라와 아테네의 분노로 결국 트로이가 멸망하긴 했지만.

심판의 권한은 오늘날에도 스포츠 분야에서 절대적이다. 심판 출신으로 일본 야구 명예의 전당에 오른 니데카와 노부아키는 “내가 곧 룰 북(경기 규정집)이다”라고까지 했다. 심지어 오심으로 확인된 뒤에도 결과를 바로잡는 경우는 극히 드물다. 1924년 프랑스 샤모니 올림픽 스키점프 부문의 채점 실수가 50년 뒤 밝혀져 당시 4위였던 미국의 하겐 선수가 83세에 동메달을 받은 적이 있기는 하다. 그러나 2004년 아테네 올림픽 남자 체조에서 양태영 선수는 채점 잘못이 비디오 판독으로 확인된 뒤에도 빼앗긴 금메달을 돌려받지 못했다. 2008년 베이징 올림픽 여자 핸드볼 한국-노르웨이의 준결승전에서 노르웨이의 역전골은 종료 후에 터졌다는 것이 비디오 판독으로 확인됐을 때도 마찬가지였다.

25일에도 악몽이 재현됐다. 2002년 솔트레이크 올림픽 때 김동성 선수의 금메달을 앗아 오노에게 주었던 ‘그때 그 심판’이 한국 여자계주 3000m 금메달 역시 무산시켰다. 휴이시 심판이 오심 논란 속에서 한국을 실격시킨 것이 이것으로 다섯 번째다. 이 정도면 ‘제3자’라고 하기 어렵지 않을까.

한 야구 심판은 “나는 스트라이크를 볼로는 바꿀 수 있지만 홈런은 어떻게 할 수 없다”고 했다. 맞는 말이다. 26일 김연아 선수가 그랬다. 김 선수는 그에게 석연찮은 판정을 여러 번 내렸던 기술 심판이 보는 앞에서 장외 홈런을 쳐버렸다. 우주 끝까지. 그러나 홈런을 쳐야만 이길 수 있다면 그게 무슨 스포츠인가.  

구희령 사회부문 기자

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