중앙데일리

Health vs. economics

Oct 17,2005


American medical scientist Jonas Salk was the first person to develop a vaccine for polio in 1955. Back then, polio was the deadliest disease prevalent throughout the world.

Even after 200 potential vaccines failed to work, he did not give up. When the vaccine was developed in the end, he experimented with it on himself and his family. After the vaccine was proven effective, a fortune was a natural outcome, but Dr. Salk released the vaccine for free. When people tried to stop him, he asked, “Do you license the sun?”

In 1978, U.S. pharmaceutical company Merck Sharp & Dohme was in agony over its new drug Mectizan. It showed great effectiveness against river blindness, a disease produced by black fly bites, but the problem was economic efficiency. River blindness was a local disease found only in Africa and Africans were poor. However, Merck poured over $1 billion into Mectizan. In 1987, it began to mass produce the drug and distribute it free to African residents.

In 1978, U.S. pharmaceutical company Merck Sharp & Dohme was in agony over its new drug Mectizan. It showed great effectiveness against river blindness, a disease produced by black fly bites, but the problem was economic efficiency. River blindness was a local disease found only in Africa and Africans were poor. However, Merck poured over $1 billion into Mectizan. In 1987, it began to mass produce the drug and distribute it free to African residents.

Recently, the fear of bird flu is creating a disturbance around the world. England was shamed in public after a secret list of people who are to receive the influenza drug Tamiflu first in case of an emergency was revealed.

According to The Times, which obtained the secret list, at the top of the list was the person in charge of public health administration. The newspaper reported that many ministers and governing party politicians were on the list but politicians who are not members of the governing Labor Party were excluded.

Also, patients, children, the elderly and pregnant women were also missing from the list. The World Health Organization warned that it would take 10 years for the Swiss pharmaceutical company Roche to produce enough medicine for only 20 percent of the world’s population. Roche holds the exclusive right to produce Tamiflu.

Roche defended itself by announcing that it would increase production by 10 times the current rate. The worried leading countries are even talking about compulsory licensing, since it is a right to produce a medicine without the consent of the patent holder in the case of an emergency.

In fear, everyone is watching the situation, holding their breath. If it were Merck, not Roche, what would have been the decision? At a time like this, the late Dr. Salk seems more worthy of respect than ever.

The writer is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.


by Lee Chul-ho

타미플루

미국 의학자 조너스 솔크는 1955년 소아마비 백신을 처음 개발한 인물이다. 당시 소아마비는 세계 곳곳에 창궐한 가장 두려운 질병이었다. 200여 후보 물질이 실패로 돌아가도 그는 포기하지 않았다. "효과 없는 물질을 200개나 증명했다"고 말했다. 고생 끝에 개발해낸 백신의 첫 생체실험 대상은 자신과 가족이었다. 접종을 통해 효과가 입증되면서 엄청난 부(富)는 당연했다. 그러나 그는 백신을 무료 공개했다. 주변이 만류하자 "태양도 특허 신청하느냐"고 반문했다. 타임은 20세기의 위인 100명에 그를 빠뜨리지 않았다. "우리는 솔크에게 빚진 게 많다"는 설명과 함께.

78년 미국 제약회사 머크는 신약 '멕티잔'을 놓고 고민에 빠졌다. 흑파리떼에 물려 시력을 잃는 회선사상충증 예방에 탁월한 효과를 보였지만 문제는 경제성이었다. 아프리카에서만 발생하는 풍토병인데다, 그곳 주민들은 가난했다. 그러나 머크는 10억5000만 달러를 쏟아부었다. 87년부터 멕티잔을 대량 생산해 아프리카 주민들에게 무료 공급했다. "의약품은 이익보다 인간을 우선해야 한다"는 창립자 존 머크의 신념은 굳건했다. 포춘지는 그해부터 7년 연속 머크를 '세계에서 가장 존경받는 기업'으로 꼽았다.

최근 조류독감 공포로 갖가지 소동이 꼬리를 물고 있다. 영국 정부는 위기 시 유일한 예방.치료제인 타미플루를 우선 공급할 비밀명단이 공개돼 망신살이 뻗쳤다. 명단을 입수한 더 타임스는 보건 당국자 이름이 맨 위에 올라 있고, 장관과 여당 정치인들도 앞쪽에 있지만 야당 정치인은 아직 명단에 포함돼 있지 않다고 보도했다. 환자.노약자.임산부는 아예 명단에 빠져 있다.

세계보건기구(WHO)는 독점권을 가진 스위스의 로슈가 공장을 완전 가동해도 10년이 걸려야 세계 인구의 20%가 복용할 타미플루만 생산할 수 있다고 경고했다. 로슈는 생산량을 10배로 끌어올리겠다는 방어막을 쳤다. 다급해진 주요국들은 강제실시권 발동 가능성까지 흘리고 있다. 긴급사태 때 특허권자 동의 없이 해당 약품을 생산할 수 있는 권한이다. 공포 속에서 모두가 숨 죽이며 사태를 지켜보고 있다. 로슈가 아니라 머크라면 어떤 결단을 내렸을까. 오늘따라 지하에 누운 솔크 박사가 한층 존경스럽다.

이철호 논설위원



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