From cradle to grave

July 13,2007

The early years of former U.S. President Richard Nixon may not have been happy ones. His family was so poor that he sometimes had to skip meals, and the young Nixon worked at various jobs to make ends meet. Nixon’s brothers died young. For Nixon, study was the only way to escape his destitute life. He graduated second in his class from Whittier College, and worked assiduously to reach the top of his class when he moved on to Duke University School of Law. One day he was desperate to know an exam result, and he sneaked into a professor’s office with a friend he enticed to come with him to check.
That one’s habits continue from cradle to deathbed does seem to apply in Nixon’s case as well, when we recall the Watergate scandal. Nixon was vengeful and antagonistic toward mainstream society after he thought people despised him.
President Roh also says in his biography that he felt vengeful and antagonistic when he was young. One such example is that Roh slashed the bag of a rich classmate with a razor when he was in primary school. But poverty does not necessarily distort one’s personality, for Lincoln, although he grew up in a very poor family with a stepmother from the age of 9, became one of the most popular presidents in the United States.
The seonbi, the class of scholars and bureaucrats in the Joseon Dynasty, also placed a lot of emphasis on the behavior of young children. Cho Gwang-jo, a seonbi during the era of King Jung-jong, said the crown prince should be educated as early as possible. He believed that if education began once the prince had already formed his habits, it would be too late to influence his character.
Former U.S. President Bill Clinton’s father died in a car accident before Clinton was born. His stepfather was an alcoholic who battered Clinton’s mother and brother. Some psychologists argue that a lack of paternal love drove Clinton to indulge in sex.
The American press investigates the fact that Senator Barack Obama did not pay a traffic fine 19 years ago, because they are concerned with the cradle-to-deathbed rule. Such an incident from his past did not have to be revealed when Obama was a senator.
During an investigation, targets may learn things about their past they didn’t know. Clinton said in his biography that he learned from a newspaper right after inauguration that his father was married three times before marrying his mother. Someone cannot be held accountable for the past he is not even aware of. But if that past is likely to affect the office of the presidency, we should uncover habits that began in the cradle.

*The writer is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.

By Kim Jin-kook[jinkook@joongang.co.kr]

세 살 버릇

리처드 닉슨 전 미국 대통령은 어린 시절이 매우 불우했다. 끼니를 걱정할 정도로 가난했다. 학생 시절 호객꾼, 야채장사를 했다. 형과 동생은 일찍 죽었다. 공부 외에는 그 생활을 벗어날 길이 없었다. 휘티어대학을 2등으로 졸업했다. (보니 앤젤로,『대통령을 키운 어머니들』) 장학금을 받고 듀크대 법학대학원에 들어가서도 1등에 집착했다. 시험 결과가 너무 궁금했다. 친구 한 명을 꾀어 교수 연구실에 몰래 들어가 성적을 확인했다. (윌리엄 라이딩스 2세 외, 『위대한 대통령 끔찍한 대통령』)

‘세 살 적 버릇 여든 간다’는 속담이 닉슨에게도 들어맞는 모양이다. 닉슨은 워터게이트사건을 저질렀으니 말이다. 닉슨은 주류사회가 자신을 경멸한다고 생각하고 원한과 적개심을 가졌다.

노무현 대통령도 “어릴 때 가슴에 한과 적개심을 감추고 있었다”고 말했다. 초등학생 때 부잣집 아이의 가방을 면도칼로 찢어 버린 일은 그런 사례다. 가난하다고 전부 성격이 뒤틀리는 건 아니다. 링컨은 9살부터 계모 밑에서 훨씬 가난하게 자랐지만 최고의 평가를 받는 대통령이 됐다.
조선 선비들도 세 살 버릇을 중요시했다. 중종 때 조광조는 세 살이 된 원자(元子)의 교육을 상소했다. “천자의 큰 아들은 낳은지 3일 만에 선비에게 업혀, 예복 차림의 관리가 하늘에 인사시켰다…일찍부터 가르치지 않으면 안으로 사사로운 뜻에 치우치고, 밖으로 여러 사람 말에 속아 바르게 고치고 싶어도 되지 않는다.”(『중종실록』)

클린턴은 태어나기 직전 아버지가 교통사고로 죽었다. 알코올 중독자인 의붓아버지는 어머니와 동생을 때렸다. 심리학자들은 어릴 적 부성애 결핍이 섹스에 탐닉하게 했다고 해석한다.

미국 언론이 버락 오바마 미국 상원의원이 19년 전 교통 범칙금을 내지 않은 사실까지 확인하는 것도 세 살 버릇을 걱정하기 때문이다. 상원의원이 될 때는 굳이 들추지 않았던 과거다.

추적하다 보면 본인이 모르는 일도 나온다. 클린턴은 자서전에서 자기 아버지가 어머니와 결혼하기 전 3번이나 결혼했다는 사실을 취임 후 신문을 보고 알았다고 했다. 본인이 모르는 과거까지 책임질 수는 없다. 하지만 대통령직 수행에 영향을 미칠 것이라면 세 살 버릇까지 찾아낼 수밖에 없다.

김진국 논설위원

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