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[Breaking News]
Kim Jong-il visits China Thursday

North Korean leader Kim Jong-il was visiting China early this morning, a key South Korean government official told JoongAng Ilbo.

“(North Korea’s) National Defense Commission chairman Kim was detected to be visiting China on his private train,” the official said. “Unlike his ordinary visit to China, when he visited via Sinuiju and Dandong (of China), he was detected this time to have gone to China through three provinces in Northeastern China.”

The official said Seoul is yet to grasp of the purpose of the visit and whom Kim to contact during the visit. This is Kim’s second visit to the North Korea’s closest ally this year. Kim visited China to meet Chinese leader Hu Jintao in May.

His unheralded trip to China this time triggers much speculation about the motif as it occurred when former U.S. President Jimmy Carter is visiting North Korea on a rescue mission for Aijalon Mahli Gomes, a U.S. citizen detained in the North for seven months for illegal entry. Carter is known not to have met Kim on Wednesday, the first day he spent in the North.

by Seo Seung-wook, Moon Gwang-lip [joe@joongang.co.kr]

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김정은 동행 가능성 권력승계 협의 추정 일각선 건강문제 가능성도 제기
베이징까지 안 갈 수도 후진타오와 만날 듯

북한 김정일 국방위원장이 26일 새벽 전용열차 편으로 중국을 방문한 것으로 알려졌다.

정부 고위 관계자는 "김 위원장이 26일 새벽 방중했다는 징후가 포착됐다"면서 "정확한 행선지와 목적 등에 대해서는 파악중에 있다"고 밝혔다.

다른 정부 소식통은 "김 위원장이 25일 평양시 선교구역의 평양곡산공장을 현지지도했다고 조선중앙통신이 이날밤 12시 33분 보도했는데 이렇게 흘려놓고 새벽 시간을 통해 비밀리에 방중한 것으로 보인다"고 말했다.

김 위원장의 방중은 지난 5월에 이어 불과 석달만에 다시 이뤄지는 것이어서 일반적인 방문이 아니라 특수 목적이 있는 것으로 추정된다.

특히 내달 초순 조선노동당 대표자회의를 앞두고 3남 김정은으로의 권력 승계 문제를 협의하기 위한 게 아니냐는 추측이 강하게 나오고 있다.

외교 소식통은 "김 위원장이 석달만에 방중했다면 특수목적일 가능성이 높다"면서 "아무래도 9월 초순 조선노동당 대표자회의와 관련된 것으로 보인다"고 말했다.

이 때문에 김 위원장의 이번 방중에 김정은이 동행했을 가능성도 배제할 수 없다는 관측이다.

김 위원장 일행의 행선지와 관련, 외교소식통들은 베이징(北京)까지 가지 않을 가능성이 있다는 전망을 내놓고 있다.

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