The ghost of Heo Mun-do

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The ghost of Heo Mun-do

I feel sorry to start the new year with such a serious story when words of blessing may be more appropriate. However, the Constitutional Court ruled that arresting the blogger known as Minerva was unconstitutional, and the decision reminded me of the media massacre by the military government 30 years ago. If the self-taught economic commentator had manipulated the financial market with false information amid the financial crisis in the name of the Roman Goddess of Wisdom 30 years ago, he would have been a victim of the massacre.

It is widely known that Heo Mun-do, a former journalist who become a government minister and senior secretary to the president under President Chun Doo Hwan, led the media massacre, known as the Media Purgation Operation. But Park Dae-sung, a.k.a. Minerva, came out of the court alive.

Thirty years have passed between Heo Mun-do and Minerva. It means it took three decades to confirm a simple principle that any decent nation should respect — that government intervention should be limited, even if a citizen spreads false information. Unless you are out of your mind enough to hoist a North Korean flag in front of Seoul City Hall, the freedom of speech and press is a basic right that individuals and the state must respect.

Heo Mun-do himself was a journalist, but he made a media blacklist of 982 journalists critical of the government and dismissed 711 of them. Tongyang Broadcasting Corporation was integrated into KBS, and MBC went under state management. News agencies were integrated into the newly established Yonhap News Agency. The nation’s media outlets were cleaned up and reorganized to suit the palate of the military authorities. In the year after Park Chung Hee’s assassination on Oct. 26, 1979, 270,000 news articles were censored and removed. Some brave newspapers decided not to replace the deleted articles and left the spots blank in the paper as a sign of protest.

The military government’s suppression of media, at a time when the per capita national income was 1.1 million won ($980), constantly tempted the powers that be even in the era of democracy. Kim Young-sam became the first nonmilitary president, but he secretly offered scholarships to students majoring in journalism, seeking favorable coverage. Kim Dae-jung was a fighter for democracy, but he sent the owner of a media company that was critical of his administration to jail for a questionable tax evasion charge. These incidents occurred toward the end of the 20th century.

The Roh Moo-hyun administration announced a media plan that effectively shut down press rooms at major government agencies. Accredited reporters did not have a designated office and had to write stories in the lobby. The president’s public relations secretary implausibly maintained that he would be the faithful retainer of relations between the government and the media. When the per capita national income was 16.9 million won and democracy was ripening, the ghost of Heo Mun-do returned.


덕담이 어울릴 새해 벽두에 심각한 얘기를 끄집어내서 독자들께 송구스럽다. ‘미네르바 허위글’ 처벌이 위헌이라는 헌법재판소의 판결을 접하면서 꼭 30년 전 발생한 신군부의 ‘언론대학살’이 떠올랐기 때문이다. 30년 전이라면, ‘지혜의 신’ 미네르바 이름을 빌려 금융위기 상황을 종횡무진 요리했던 사이버 의인(義人), 그러나 허위정보로 금융시장 교란에 한몫했던 이 독학(獨學) 청년은 신군부에 의해 주살되었을 것이다.

언론정화작전으로 알려진 저 악명높은 언론대학살은 기자출신 권력핵심이었던 허문도가 주도했다는 것은 이미 알려진 바다. 그런데 미네르바 박대성은 살아서 재판소를 걸어 나왔다.

허문도와 미네르바 사이에 30년이 흘렀다. 웬만한 국가라면 다 지키는 이 평범한 원칙, 허위사실을 유포해도 권력의 개입은 제한되어야 한다는 자유주의의 제일 원칙을 확인하는 데에 30년이 걸렸다는 말이다. 시청 앞 광장에서 인공기를 흔드는 정신 나간 짓이 아니라면 언론·출판의 자유는 개인과 국가가 다 같이 존중해야 할 기본권이다.

그 자신 기자였던 허문도는 신군부에 반기를 들었던 982명의 언론정화대상자 명단을 작성했고 그 중 711명을 쫓아냈다. 동양방송을 KBS로 통합했고, MBC를 공영화했으며, 연합통신이 탄생했다. 매체와 공론장을 입맛대로 세탁한 것이다. 10·26사태 이후 일년 동안 27만 건에 달하는 기사가 검열을 받고 삭제됐다. 물론, 삭제된 기사 자리를 메우지 않고 공란으로 발행한 용감한 신문도 더러 있었다.

국민소득 1000달러 시대 군부정권이 자행한 언론탄압은 정권교체의 단골메뉴로 등장해 민주화 시대의 권력자들을 끊임없이 유혹했다. 문민시대를 연 YS는 언론장학생을 몰래 길렀고, 불굴의 투사 DJ는 언론사 사주를 탈세혐의로 감옥에 보냈다. 20세기에 그런 일이 일어났다.

노무현정권은 ‘취재지원시스템선진화’란 그럴듯한 명목의 언론대책(실은 정부 주요 부처 기자실 폐쇄가 핵심 내용)을 발표했다. 취재기자들은 갈 곳이 없어 건물 현관에 라면박스를 깔고 기사를 써야 했다. 하지만 홍보비서관은 정부.언론관계를 정비하는 사육신이 되고 싶다는 비장한 말을 남겼다. 국민소득 1만5000달러, 민주주의가 무르익을 그 때에 허문도 같은 자가 또 나타났던 것이다.

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