Lee should give up Constitution fight

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Lee should give up Constitution fight

“It is a downhill from here on.” President Lee Myung-bak hates the expression. He rejected the comparison of his five-year presidency to mountain climbing. “Many say that it’s downhill from the peak since three years have passed, but that’s the point of view of those fighting for power,” Lee said. Instead, he defined the presidency as a “relay race.” It’s a very typical expression of Lee. He still refrains from using words such as “politics” or “power.” Rather, he prefers CEO terms such as “success,” “hard work” and “victory” when it comes to leadership.

But leaders elected for fixed terms face a similar situation as time goes on. The situation is no different, whether they are climbing mountains or running a relay race. The shadow of the lame duck period looms when they have about two years left in their terms. The conditions for a successful performance become increasingly strict. The public demands both a bold and sensitive approach to select priorities. Tasks that are unfeasible should be given up. President Lee is a leader who attempts to micromanage everything. Meeting this demand, therefore, will not be easy. In fact, problems have already risen over his proposed constitutional amendments. “It is not too late to revise the Constitution if the ruling and opposition lawmakers cooperate. I think this year will be appropriate,” Lee said.

A constitutional revision, however, appears almost impossible at this point. There are many reasons for the effort to fail. In 1990, Roh Tae-woo, Kim Young-sam and Kim Jong-pil agreed to amend the Constitution to introduce a parliamentary cabinet system, but the agreement was never implemented. The cause was Kim Young-sam, who was the strongest presidential candidate at the time and broke the promise. For Kim, there was no gain in amending the Constitution. Meanwhile, Roh, who was president at the time, tried to maintain his influence by restructuring the political order with the constitutional proposal, but his attempt failed. When future political leadership rejects constitutional revision, any attempt to achieve such reform is doomed to fail. That’s the essence of the relationship between the two -future power and constitutional revision- and it will never change.

Right now, the most prominent source of future political power is Park Geun-hye, former Grand National Party chairwoman. She has refused to deal with the discussions on a constitutional revision. Gyeonggi Governor Kim Moon-soo shares the same position, and the opposition parties are also negative about the revision. The Kim Dae-jung administration’s alliance with Kim Jong-pil before the presidential election in 1997 was also based on revising the Constitution to introduce a parliamentary cabinet system. But both had completely different political backgrounds and ideologies. Their agreement to work on a constitutional amendment only worked to cover up the differences. The two veteran politicians instinctively knew the tough path ahead for a constitutional revision. It requires a two-third majority vote in the National Assembly and then a national referendum.


하산(下山) 길이다. 이명박(MB) 대통령은 그 말을 싫어한다. 임기 5년을 등반에 비유하길 거부했다. “3년 지났으니 정상에서 내려온다는데 그것은 권력적 측면에서 하는 말”이라고 지적했다. 그 대신 ‘평지의 릴레이’라고 했다. MB다운 언어다. 그는 여전히 정치, 권력이란 단어를 꺼린다. 성공, 열심, 우승이란 CEO 용어를 즐겨 한다.

하지만 세상 이치는 같다. 임기제 권력의 시기적 환경은 비슷하다. 등산이건 릴레이건 달라지지 않는다. 2년여 남은 때부터 레임덕의 그림자가 찾아온다. 국정의 성공 요건은 엄격해진다. 선택과 집중의 과감, 정교함을 요구한다. 할 수 없는 일은 포기해야 한다. MB는 만기친람(萬機親覽)형이다. 모든 걸 챙겨야 성이 풀린다. 때문에 쉽지 않다. 이미 그런 상황이 벌어졌다. 개헌문제다. 이 대통령은 “개헌은 여야가 머리를 맞대면 늦지 않다. 금년도 괜찮다고 본다”고 말했다.

개헌은 그러나 불가능하다. 지금은 실패의 조건으로 넘쳐난다. 90년 노태우·김영삼(YS)·김종필(JP) 3인은 내각제 개헌을 합의했다. 제대로 추진하지 못한 채 소멸했다. 합의 각서의 유출, 공개 때문이 아니다. 차기 유력 주자(YS)의 약속위반 탓이다. YS로선 개헌의 실익이 없었다. 대통령 노태우는 권력질서의 개편으로 영향력을 유지하려 했다. 하지만 좌절했다. 미래 권력이 거부하면 개헌은 실패한다. 개헌과 권력 관계의 본질이고 속성이다.

그것은 바뀌지 않는다. 지금 유력한 미래권력은 박근혜 전 대표다. 그는 개헌 논의를 외면한다. 김문수 경기지사도 같은 입장이다. 야당도 부정적이다. 김대중(DJ)정권과 JP의 제휴 바탕도 내각제 개헌이었다. 하지만 그들은 개헌의 가능성을 확신하지 못했다. 두 사람의 정치 역정과 이념은 달랐다. DJP 내각제 합의는 그런 차이를 덮는 명분으로만 작용했다. 정치9단들은 개헌 작업의 험난함을 본능적으로 알았다. 헌법은 2중의 잠금 장치를 갖고 있다. 개헌은 국회통과(재적 3분의2)다음에 국민투표의 관문을 거쳐야 한다. 국민적 대합의와 국가적 대전환의 상황에서만 개헌은 작동한다.

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