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It’s been an important question for the Korean national football team ever since the 2011 Asian Cup ended in late January: who will step up and fill the shoes of two vital national-team retirees, Manchester United midfielder Park Ji-sung and former Tottenham Hotspur defender Lee Young-pyo?

Korean football fans may learn the answer tonight when Korea face Honduras in a friendly match at Seoul World Cup Stadium at 8 p.m.

Both Park and Lee retired from international football after the continental tournament was over. Park, who was the captain of the team, played 100 games for the national team over his career, while Lee played 127, the third most in Korean football history. Both were key players in Korea’s attack and defense.

Three players, Park Chu-young, Kim Jung-woo and Kim Bo-kyung, are competing to fill the void left by Park, who usually played the left flank. Among the three players, Kim Bo-kyung has a slight advantage because the left wing has been his position for years. Moreover, Park Ji-sung himself picked Kim Bo-kyung as his heir for the job when announcing his retirement. In fact, Kim has already been tested on the left wing since Park left.

But that doesn’t mean it will be a cakewalk for him. Kim doesn’t have as much international experience, having only played eight internationals, as AS Monaco striker Park Chu-young and current K-League scoring leader Kim Jung-woo, who have played 49 and 60 games for the national team respectively. That may worry head coach Cho Kwang-rae.

Cho did mention Kim Bo-kyung as a “player with power and technique” and believes that he can carry out the job but if Cho is not satisfied with him, he can always move more experienced players to the position.

Park Chu-young, who now has the captain’s armband, normally plays up front rather than on the sides but his versatility enables him to play from any position on the pitch. Cho could also pick Kim Jung-woo, but after the team’s training session yesterday Cho said he is considering moving him to the left flank.

“[Kim Jung-woo’s] movement from the sidelines to the center is good,” Cho told Yonhap News Agency. “I think he is better on the flanks than in the center.”

But in the end it may not matter who’s chosen to play on the left wing.

Cho said he doesn’t want to contain players in one position. Instead, he prefers players switch around during the game, meaning if all three players contribute in some way, filling the void left by Park Ji-sung could be easy.

But for the left-back position, where Lee Young-pyo used to play, the story is different. In a February friendly against Turkey, Cho tested Seongnam defender Hong Chul. The 21-year-old was unsatisfactory in defense but left back is not Hong’s specialty as he has played most of his career in the midfield.

Regardless, Hong will have to compete against Park Joo-ho, who is back from injury. Cho tested the 24-year-old Park until his injury thrust Hong into the spotlight. If both fail to impress, Cho could move center-back Kim Young-kwon to the left. Cho said this will be the last test before selecting a final lineup for 2014 FIFA World Cup qualifications.


By Jang Chi-hyuk, Joo Kyung-don [kjoo@joongang.co.kr]


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온두라스전, 박주영 원톱 ‘공격 삼각편대’ 띄운다

조광래호 25일 온두라스와 평가전 ‘관전 포인트’

27명의 국가대표가 마지막 시험무대에 오른다.

조광래호가 25일 오후 8시 서울월드컵경기장에서 ‘남미의 복병’ 온두라스를 상대로 판갈이와 세대교체라는 두 마리 토끼를 잡기 위한 최종 리허설을 갖는다. 온두라스는 국제축구연맹(FIFA) 랭킹 38위로 한국(29위)에 비해서는 뒤진다. 역대전적도 한국이 1승(3-0)으로 앞선다. 올해 첫 A매치인 온두라스전의 3가지 관전포인트를 짚어본다.

◇ ‘캡틴 박주영’과 세 남자 = 붙박이 대형 스트라이커가 없는 조광래호는 박주영(AS모나코)을 중심으로 여러 전략을 시도한다. 박기동(광주FC)과 김정우(상주 상무), 이근호(감바 오사카)가 ‘박주영 시프트’의 트라이앵글이다.

조 감독은 일단 온두라스전 선발출장은 원톱 박주영, 왼쪽 김보경(세레소 오사카), 오른쪽 이청용(볼턴)으로 결정했다. 조 감독은 24일 최종 연습 후 취재진에게 이례적으로 선발선수 명단과 포지션을 상세히 공개했다. 평가전인 만큼 감출 게 없다는 판단에서 비롯된 것이다.

박지성으로부터 주장 완장을 물려받고 자신의 50번째 A매치에 나서게 된 박주영은 “50번째 경기니까 골로 팀의 승리에 보탬이 됐으면 좋겠다”는 각오를 밝혔다.

김정우는 오른쪽 공격형 미드필더로 기용한다. 하지만 1m91에 스피드와 골감각을 갖춘 박기동과 김정우, 이근호를 전·후반 다양한 포지션 조합으로 운용해 볼 참이다. 올시즌 공격수로 전환한 김정우는 미드필더 기용 후 K리그 4골 활약을 시험하기 위해 원톱으로 올릴 가능성도 있다.

◇ 포스트 박지성·이영표는? = 박지성, 이영표의 후계자는 여전히 미지수다. 다만 박지성의 자리는 김보경에 대한 평점이 높은 편이다. 조 감독은 “김보경을 활용할 생각”이라며 “체력도 강하고 좋은 기량을 갖추고 있다”고 평가했다. 하지만 이는 조광래호의 장기 과제다. 박지성의 빈자리가 그만큼 크다는 이야기다. 원톱을 누구로 가져가느냐에 따라 박주영, 김정우도 기용이 가능하다.

조 감독은 “김정우도 측면에서 안쪽으로 파고드는 움직임이 좋다”고 평가하기도 했다.

이영표 자리는 홍철(성남 일화)과 김영권(오미야 아르디쟈)이 다툰다. 일단 선발은 김영권에게 돌아갔다.


◇ 나야 나! = 새로운 얼굴들이 어느 때보다 많다. 박기동을 비롯해 김태환(서울), 김성환(성남), 조찬호(포항), 하강진(성남) 등 K리거 5인방은 처음으로 태극마크를 달았다.

K리그에서의 활약이 바탕이지만 아직 A매치 경험이 전무한 게 마이너스 요소. 하지만 조 감독이 추구하는 기민한 패싱을 통한 빠른 축구를 그라운드에서 보여준다면 생존도 가능하다.

조 감독은 이들의 선발 배경을 “전방에 찔러주는 패싱력이 좋다” “스피드가 대단하다” “지능적이고 마지막 패스가 상당히 예리하다”고 밝혀 새로운 스타 탄생을 기대해볼 만도 하다.

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