Diplomatic whirlwind on Korean Peninsula

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Diplomatic whirlwind on Korean Peninsula

This last week of the month is expected to be chock-full of diplomatic movement swirling around the Korean Peninsula, involving the United States and China.

It has been frequently reported in the past few weeks that former U.S. President Jimmy Carter will be visiting North Korea with three other prominent former political leaders from the Elders Group starting tomorrow.

Although the U.S. government has specified that Carter’s visit is a personal one, it is widely expected that Carter will have a message to relay to Seoul after meeting with North Korean leader Kim Jong-il.

The former U.S. president will visit Seoul after his trip to Pyongyang and diplomatic sources have said it is likely Carter will encourage the two Koreas to come together in dialogue.

On the same day as Carter’s visit to Pyongyang, Wu Dawei, China’s special envoy for the six-party talks is expected to land in Seoul. Wu’s visit comes two weeks after a meeting between him and North Korea’s representative for the nuclear talks, Kim Kye-gwan.

Wu will meet with his South Korean counterpart Wi Sung-lac and Minister of Foreign Affairs and Trade Kim Sung-hwan on Wednesdsay. Kim has been busy on his own terms, as he met with U.S. Secretary of State Hillary Clinton last week and discussed a three-tier framework that could revive the long-halted nuclear talks. China and North Korea had already agreed on the framework during the summit between Wu and Kim Kye-gwan earlier this month.

“It looks as though during his visit Wu will try to persuade the South to talk with the North,” a South Korean diplomatic source told the JoongAng Ilbo.

“As a host country for the six-party talks, it shows his willingness to liven the six-party talks, the discussion of which has been stalled since the Cheonan incident last year.”

The source said that Wu will even squeeze in a game of golf with high-ranking South Korean officials during his stay in Seoul.

The South Korean government has been firm that it is willing to talk with the North if it shows “sincerity” in its behavior. Whether the two Koreas will talk still remains to be seen as North Korea spewed fiery rhetoric in Seoul’s direction once again on Saturday.

North Korea’s Committee for the Peaceful Reunification of the Fatherland said in a memorandum that the North has worked with the “utmost restraint and patience” to start inter-Korean talks.

“We regard talks as precious but if the puppet regime ignores them to the end, crazy with conflict, we will no longer wait around for talks,” said the memorandum.

The state’s official news agency reported over the weekend that Kim Jong-il had visited a military base that presides over missiles, nuclear weapons and missile launch pads in North Hamgyong Province.

The report said Kim had attended a performance by an “art agitation group of KPA (Korean People’s Army) Large Combined Unit 264.” The base that Kim Jong-il visited has jurisdiction over the nuclear testing grounds at Punggye-ri and the launch pad for long-range missiles in Musudan-ri.

The North Korean leader was also reported to have given field guidance at the Rajin Shipyard in the North’s northeastern port of Rajin, accompanied by high-ranking officials.

Kim was quoted by the news agency to have said, “Shipbuilding is an important index showing the country’s level of industrial development, underlining the need for the shipyard to further develop shipbuilding technology.”

However, the North Korean leader’s third son, Kim Jong-un, expected to be his heir, was not mentioned as accompanying his father on the visits, further raising speculation that preparations are underway for a China-bound trip by the successor.

Experts, including a high-ranking South Korean government official, have said that a visit to China by Kim Jong-un is highly likely if the North Korean elite are intent on solidifying the young successor’s position.


By Christine Kim [christine.kim@joongang.co.kr]

한글 관련 기사 [연합]
中, 카터 방북에 힘 실어주나

한반도의 위기 국면마다 '해결사' 역할을 자임해온 지미 카터 전 미국 대통령이 곧 방북길에 오를 예정인 가운데 중국이 카터 일행에 부쩍 힘을 실어주는 모양새다.

베이징 외교가에서는 한반도 긴장 완화 방안을 논의하기 위해 북한으로 향하는 카터 전 대통령과 마르티 아티사리 전 핀란드 대통령, 그로 브룬트란트 전 노르웨이 총리, 메리 로빈슨 전 아일랜드 대통령 등 엘더스(The Elders) 회원들의 동선에 주목하고 있다.

카터 일행은 베이징(24∼25일)을 시작으로 평양(26∼28일)과 서울(28∼29일)을 거치는 3개국 순방 일정을 잡았다.

직항 노선이 없어 북한으로 들어가는 관문인 베이징을 어쩔 수 없이 거쳐야 하는 일반인과 달리 특별기편으로 얼마든지 북한에 직접 들어갈 수 있는 전직 국가원수들로 구성된 엘더스 회원들이 중국을 경유하는 데에는 상당한 의미를 부여할 수 있다고 외교 소식통들은 입을 모은다.


6자회담 의장국이자 북한과 '혈맹'이라는 특수관계를 맺은 중국의 지지를 바탕으로 북한과 접촉해 합의안을 이끌어낸 다음 이를 남한에 전달해 '대화의 선순환' 고리를 완성해보겠다는 카터 일행의 의도가 순방 일정에 자연스럽게 녹아있다는 분석이다.

이런 차원에서 엘더스는 방북 시작을 하루 앞두고 25일 베이징에서 한반도 방문과 관련한 성명을 발표하고 평양을 거친 뒤 28일 서울에서 방북의 성과와 의미를 설명하는 기자회견을 준비했다.

이와 더불어 북한과 가장 잦은 접촉을 하는 중국의 고위 당국자들을 만나 북한의 최근 입장에 대한 설명을 들고 협상의 조언을 구하는 것도 카터 일행의 방북에 적지 않은 도움이 될 것으로 전망된다.

최근 '남북 6자회담 수석대표 회담→북미대화→6자회담 재개'의 3단계 방안을 제시하는 등 대화와 협상을 통한 핵문제 해결을 녹음기처럼 되풀이해온 중국은 카터의 방북으로 한반도의 긴장이 대화 국면으로 전환되는 것을 부쩍 반기는 분위기다.

비록 카터 전 대통령이 미국 정부의 '공식적인' 메시지를 들고 북한으로 향하는 것은 아니지만 그가 김정일 북한 국방위위원장과 만나 '결심'을 이끌어내고 이를 남한에 전달해 호응을 얻을 경우 큰 외교적 파장을 일으킬 수 있다는 점에 중국도 기대하는 바가 적지 않다는 것이다.

이런 의미에서 중국은 북한과 당 대 당 교류를 담당하는 왕자루이(王家瑞) 공산당 대외연락부장을 비롯해 양제츠(楊潔지 <兼대신虎들어간簾), 우다웨이(武大偉) 한반도사무 특별대표 대북라인이 대거 나서 카터 일행을 면담하며 힘을 실어줄 것으로 관측된다.

한 외교 소식통은 "카터 일행이 중국 고위 관료들을 만나 현재 북한의 입장에 대한 설명을 듣고 싶어하는 것으로 알고 있다"며 "중국은 어떤 형태의 대화도 환영한다는 입장이어서 엘더스 회원들을 만날 가능성이 크다"고 말했다.

중국은 카터 일행을 만나 6자회담 재개의 필요성과 시급성을 강조하면서 엘더스가 남북한 사이에서 적극적인 중재 역할을 수행해달라는 바람을 전달할 것으로 전망된다.

또한 중국 측은 엘더스 회원들에게 김계관 북한 외부성 제1부상의 이달 방중 때 이뤄진 북중 간의 최신 접촉 결과를 자세히 설명하면서 북한을 설득하기 위한 나름의 조언도 제공할 것으로 예상된다.

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