With KBL finals MVP, Ha is back on track

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With KBL finals MVP, Ha is back on track

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KCC Egis center Ha Seung-jin makes dunk between two Promy defenders during Game 6 of the KBL finals on Tuesday. [NEWSIS]


The giant raised his hands up just one second before the final buzzer as the gym erupted into a thunderous roar of support for Ha Seung-jin, who jumped around the court with glee because he knew that his team had just won the KBL Championship.

Ha’s Jeonju KCC Egis beat Wonju Dongbu Promy 79-77 in Game 6 of the KBL finals on Tuesday, winning the best-of-seven series by 4-2. It was Egis’ fifth KBL title, giving it the most titles of any other KBL team.

For Ha, the win gave him his second championship ring since 2009.

After the game, Ha was named the KBL Championship MVP, given by sports reporters, garnering 66 of the 75 votes.

But this year’s victory is likely more meaningful to Ha, given his nightmare at the KBL finals last year, and is on his way to becoming one of the best basketball players in Korea.

Last year, Ha watched his team give up the trophy to Ulsan Mobis Phoebus and started most games from the bench. Although he did get some court time, he failed to make a significant impact because of an ankle injury.

“Last year’s championship was just shocking,” Ha said to Ilgan Sports. “I was so ashamed of sitting on the bench.”

But this year’s final series was different for Ha. He stayed injury-free and dominated the low post.

In Tuesday’s game, Ha successfully penetrated the Promy’s “twin towers,” Kim Joo-sung and Rodrique Benson, and averaged 16.8 points and 9.2 rebounds per game throughout the final six games.

At 2.21 meters (7 feet, 3 inches), Ha is the tallest player in the KBL and no one has come close to matching his stature. Yet he has always been criticized for having low stamina and lacking speed. That’s also the reason why the player didn’t do well when he signed with the Portland Trailblazers in 2004. Despite having the honor of being the first Korean to play in the NBA, Ha wasn’t able to do much in defense with his slow steps.

After his stint with the team was over, Ha returned to Korea in 2008. But in his first season with the KBL, Ha spent half of the games on the bench, both during the regular season and in the finals. The former Yonsei University team member was just another supporting player for his foreign teammates.

But finally, after two KBL seasons, Ha led his team to victory after victory. He improved his weaknesses and learned how to finish a game without flaming out. In this year’s postseason, he stayed on the court for an average 32 minutes per game, removing any further concerns about his weak stamina.

Ha has also improved his free throws, which some considered the weakest part of his game. The Egis center said that he practiced by shooting 500 free throws per day and that as a result his free throw percentage has gone up to 55 percent, 10 percent higher than when he was a rookie.

“Ha is different from his early years, especially his stamina,” said Hur Jae, the Egis head coach. “He will get better and better over time.”

Ha edged out another tall man, Seo Jang-hoon of Incheon ET Land Elephants, in the semi-finals and beat national team teammate Kim Joo-Sung in the finals, making him the best center in the country.

Yet Ha says he is still not satisfied. The Egis player said that he is happy with having won the championship and the MVP title but feels there is more he can do to improve his game.

“I feel like I have the world in front of me right now, but this season is not the end,” Ha said after the game. “I’ll be a better player next year, just watch me.”


By Kim Hwan, Joo Kyung-don [kjoo@joongang.co.kr]

한글 관련 기사 [중앙일보]
챔프 KCC … 하승진에서 시작해 하승진으로 끝났다
동부에 4승2패, 챔프전 MVP
6차전서 후반에만 14점 폭발
동갑내기 강병현 쐐기 3점포

폭풍처럼 몰아치는 KCC 특유의 농구가 마지막 경기에서도 나왔다. KCC가 2010~2011 프로농구 챔피언에 올랐다.

 KCC는 26일 잠실 실내체육관에서 열린 프로농구 챔피언결정전(7전4선승제) 6차전에서 동부에 79-77로 짜릿한 역전승을 거두고 시리즈 4승2패로 우승했다. 2008~2009 시즌 이후 2년 만의 우승이다. 또 KCC는 전신인 현대 시절을 포함해 역대 프로농구 최다인 챔프전 5회(1997~98시즌·98~99시즌·2003~2004시즌·2008~2009시즌·2010~2011시즌) 우승도 달성했다.

 KCC의 최장신 센터 하승진(26·2m21㎝)은 기자단 투표수 75표 중 66표를 얻어 챔프전 최우수선수(MVP)에 뽑혔다. 그는 ‘기복이 심하지만 재미있어 미워할 수 없는’ KCC 농구의 아이콘이다.

 하승진은 이날도 드라마 같은 플레이를 했다. 그는 22득점·9리바운드로 활약했지만 전반까지는 8득점에 그치며 동부 김주성(16득점·전반 12득점)에게 밀렸다. KCC는 전반까지 30-40으로 크게 끌려갔다.

 그러나 3쿼터 이후 하승진의 공격력이 살아나면서 반전이 일어났다. 하승진은 3쿼터에만 10점을 몰아넣어 동부를 순식간에 따라잡았다. 또 동갑내기 강병현(26·1m93㎝)이 4쿼터 종료 35.6초 전 78-77로 역전시키는 쐐기 3점포를 터뜨리면서 접전에 마침표를 찍었다. 강병현의 3점슛이 폭발하는 순간 하승진과 강병현은 펄쩍펄쩍 뛰면서 ‘오버 액션 세리머니’를 펼쳐 순식간에 분위기를 KCC 쪽으로 끌고 갔다.

 경기 후 하승진은 언제 코트 위에서 오버액션을 했느냐는 듯 진지했다. 그는 “MVP는 내가 받아야 할 상이 아니다. 나는 혼자 득점할 수 있는 선수가 아니다. 동료들이 나를 믿고 찬스를 만들어 줘 득점이 가능했다”고 말했다.

 KCC 우승이 확정되는 순간 하승진은 자신의 유니폼을 벗고 자신의 백업맨인 강은식(29·1m98㎝)의 유니폼을 입었다. 강은식은 챔프 3차전 도중 다쳐서 이후 경기에 결장했고, 이날 잠실 경기장에 오지 못한 채 병원을 지켰다. 하승진은 “정규리그에서 은식이 형이 없었다면 난 시즌을 모두 소화하지도 못했을 거다. 우승 순간 소외감을 느낄 은식이 형 이름이 어떻게든 나오게 해 주고 싶었다”고 말했다.

 하승진과 강병현은 아직까지 완벽한 기량을 갖췄다는 평가를 받지는 못한다. 그러나 걷잡을 수 없이 무너지다가도 한 번 신바람을 타면 활화산처럼 폭발한다. 이들 탓에 KCC는 탄탄한 멤버를 갖추고도 기복이 심해 지난 세 시즌 정규리그에서 3위에 그쳤다. 하지만 시즌 후반 승부처에서, 단기전이 거듭될수록 힘을 내는 게 또 이들의 매력이다. 이들의 롤러코스터를 타는 듯한 플레이로 인해 이번 챔프전은 마지막 순간까지 손에 땀을 쥐게 하는 흥미진진한 명승부가 펼쳐졌다. 허재 KCC 감독은 “선수 때 했던 우승보다 더 기쁘고 KCC 선수들이 자랑스럽다”며 “동부 강동희 감독과는 나중에 술 한잔하겠다”고 말했다. 동부는 탄탄한 공수 조직력을 선보였지만 KCC의 높이에 밀려 준우승에 그쳤다.
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