The Democratic Party’s poster boy

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The Democratic Party’s poster boy

A few years ago, I visited Amtae Island in South Jeolla. The taxi driver pointed at a village and proudly explained that lawmaker Chun Jung-bae grew up there. The boy from Amtae Island was celebrated as one of the “three geniuses of Mokpo High School” and entered Seoul National University’s law school. He passed the national bar examination and worked as an attorney until he became a member of the National Assembly in 1996. During the Roh Moo-hyun administration, he served as a minister of justice. Now, he is serving a fourth term representing his district in the capital region and is a member of the Supreme Council of the Democratic Party. His achievements are enough to become the pride of Amtae Island.

However, his resume does not do justice to the person that the boy from Amtae Island has become. The boy is still wandering in the metropolitan city of Seoul. He has strayed into the back allies of chaos and inferiority and is yet to find his path into the history books. Chun’s speech and behavior do not adhere to dignity or logic. Last December, he said at an outdoor rally in Suwon: “We should just kill the Lee Myung-bak administration for telling lies and disappointing the citizens.” He also uses vulgar language to attack critics of Roh Moo-hyun.

Though Chun has served in the cabinet of a country, he has acted like a drunkard in front of citizens. During a government questioning session in February 2009, he made a strange argument, saying: “The Lee Myung-bak administration committed coup d’<00E9>tats in seven areas, trampling upon the sovereignty and going against the heavens.” This intellectual, who passed the bar exam and served as an attorney and a minister of justice, apparently does not understand the meaning of a coup d’<00E9>tat.

Chun is betraying his own past for a small interest of the present. In 2007, when he was a justice minister, President Roh Moo-hyun signed a free trade agreement with the United States. Chun praised the FTA and signed a statement of related ministers urging its ratification in the National Assembly. However, now Chun is leading the opposition to the very same FTA they negotiated. In early August, he contributed an article to a U.S. Congressional magazine and urged the U.S. Congress to oppose the agreement.

He claimed that the FTA would aggravate the U.S. trade deficit and trigger job losses. If his argument is correct, it would have meant a trade surplus and a net increase in jobs for Korea. But he still opposed the FTA. The Democratic Party, which urged for a renegotiation of the FTA after it completed the initial agreement, now says the renegotiation advantages the U.S.


수년 전 나는 전라남도 암태도를 여행한 적이 있다. 택시기사는 한 마을을 가리키며 “천정배 의원이 자란 곳”이라고 자랑스럽게 말했다. 암태도 소년은 ‘목포고 3대 천재’를 거쳐 서울대 법대에 진학한다. 그리곤 사법고시에 합격해 변호사를 지내다 1996년 국회의원이 됐다. 노무현 정권에서는 법무장관도 지냈으며 지금 수도권 4선이자 민주당 최고위원이다. 이 정도면 암태도의 자랑이기에 충분하다.

그러나 그것은 겉모습이다. 내용과 궤적을 보면 암태도 소년은 아직도 대도시 서울에서 방황하고 있다. 역사의 큰 길을 찾지 못하고 저(抵) 품격과 혼돈의 뒷골목에서 헤매고 있다. 천정배 의원은 언행의 인격과 논리를 지키지 못하고 있다. 지난해 12월 수원서 열린 장외집회에서 그는 “헛소리하며 국민을 실망시키는 이명박 정권을 확 죽여버려야 하지 않겠나”라고 했다. 그러면서 노무현 비판가들을 “xx”라는 쌍소리로 비난하기도 했다.

일국의 국무위원을 지낸 사람이 국민 앞에서 파출소 취객처럼 행동한 것이다. 2009년 2월 대정부질문에서는 희한한 쿠데타 논리를 폈다. “이명박 정부는 지난 1년 동안 국민주권을 짓밟고, 하늘을 거스르는 7개 분야 쿠데타를 자행했다.” 사법고시에 합격해 변호사·법무장관을 지낸 지식인이 쿠데타라는 말도 이해하지 못한 것이다.

천정배는 현재의 소리(小利)를 위해 과거의 자신을 부정하는 자기 배반을 저지르고 있다. 그가 법무장관이던 2007년 노무현 대통령은 한·미 자유무역협정을 미국과 타결했다. 천 장관은 협정을 찬양하고 국회비준을 촉구하는 관계장관 성명에 서명했다. 그런데 지금은 반대에 앞장서고 있다. 지난 8월초 그는 미국 의회전문지에 글을 실어 미국 의회가 협정에 반대하라고 부추겼다.

그는 협정이 “미국의 무역적자를 확대함으로써 일자리를 줄일 것”이라고 주장했다. 자신의 말이 맞으면 한국은 무역흑자와 일자리가 늘어나는 건데 그는 반대한다. 그리고 민주당은 지금 재협상으로 미국이 유리해졌다고 주장한다. 그렇다면 원래 협정대로라면 미국의 일자리는 더 줄어드는데 천정배는 왜 그때는 협정을 적극 지지했나.

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