Producer pulls humor from pathos, giving TV a ‘Kick’

Home > National >

print dictionary print

Producer pulls humor from pathos, giving TV a ‘Kick’


Producer Kim Byung-wook [JoongAng Ilbo]

With the first two seasons of “High Kick,” Kim Byung-wook, the show’s creator, cemented his place in television history with a memorable portrayal of the modern Korean family.

Through the sitcom, Kim created a memorable cast of unconventional and multilayered characters such as the authoritative grandfather from season one, “High Kick without Hesitation” (2006-2007), who teaches himself how to use a computer after he stumbles upon a short porn movie on the Web and the handsome teenage boy from season two, “High Kick through the Roof” (2009-2010), who is grammatically and mathematically challenged.

But whereas the first two seasons focused on the relationships within families whose three generations live under the same roof, season three shifts focus to tell the stories of characters in their 20s and 30s.

“The new season focuses more on the relationships between individuals rather than within a family,” Kim said during a recent interview with the JoongAng Ilbo.

The show, which is set to start after the Chuseok harvest holiday on Sept. 19, had a production budget of 8.7 billion won ($7.9 million), which is higher than any other in local television history.

When asked the meaning of the title, “The Short Legs Counterattack,” the 51-year-old Kim said, “Many people assume that a high kick is something that can only be done by tall people, but short people can kick high, too. Through the title I wanted to convey the hopes and dreams of people who are down on their luck.”

Pop culture critic Ha Jae-keun said that it is this use of ordinary people in extraordinary circumstances that has made Kim’s sitcoms popular.

“Kim does an excellent job of mixing the pathos of living in modern society with humor,” Ha said. “Exaggerated characters don’t move us, but the characters in Kim’s sitcoms are like me and you.”

Season three revolves around a husband and wife in their late 40s, who end up living off a younger brother after their business goes bankrupt.

During the interview, Kim and the show’s three writers - Baek Sun-wu, Jang Jin-ah and Lee Young-chul - offered a glimpse of season three, which they said continues some of the themes of the first two seasons.

As in previous seasons, the main character is a father who is helpless, incompetent and petty.

Actor Ahn Nae-sang plays the role of the father, who loses his job after his company goes out of business.

“Korean fathers believe they work hard, but their efforts often go unappreciated by their families,” Baek said. “That’s what enrages Ahn’s character on the show.” As always, the characters are named after the actors who play them.

“Since we all have ups and downs in life, it’s hard to win viewers’ hearts with stories that may be funny but lack depth,” Jang said. “After all, some of the most beautiful moments emerge from the saddest stories.”

The previous two “High Kick” seasons also share a number of symbolic elements, such as the existence of a hideout or emergency exit. The family home in season one had a fireman’s pole and the house in season two had a dog door installed into a wall, allowing characters to move between rooms and providing for some comical moments. The main house in the upcoming season has an underground tunnel connecting Ahn’s house and his neighbor’s bathroom.

Kim said that he believes everyone needs their own space and the tunnel functions as a place that offers comfort to people who are in need of an escape. According to Kim, some of the characters use the tunnel to find love and others use it to escape from reality.

“Everyone wants his or her own space,” he said. “Back when I was young, I used to create my own space by folding my mattress into a triangle. It was comfortable and cozy.”

When asked what they were hoping to achieve with the third season, Kim and the writers were in agreement on the theme.

“We wanted to talk about the things in life that facilitate personal growth,” Lee said.

Kim rose to stardom with the Sunday morning series “LA Arirang” in 1995 and went on to produce a string of popular sitcoms including “Soonpoong Clinic” (1998-2000) and “The Unstoppables” (2000-2002).

Kim has also become known as a star maker. Many of the lesser-known actors and actresses affiliated with Kim or his shows have since become famous, including pan-Asian actress Song Hye-gyo who appeared in “Soonpoong Clinic.” Most recently, singer-turned-actress Hwang Jung-eum, who appeared in the second season of “High Kick” became a star overnight after she appeared on the show. Before the sitcom, she was a washed up singer who had edged her way onto a reality show, but after her turn on “High Kick” she started playing leading roles in TV dramas and is now a spokesmodel with more than 20 TV commercials to her credit. And in interviews, Hwang often tells the story of how she had just 487 won ($0.45) to her name when she started the show but walked away with 1.2 billion won when it ended.

The cast of season three includes a group of young actors hoping to follow in Hwang’s footsteps, including singer-turned-actor Yoon Kye-sang from the film “Poongsan” (2011), Park Ha-sun from “The Most Beautiful Good-bye” (2011) and Kyrstal from the girl group f(X).


Season 1

“High Kick without Hesitation” (November 2006 to July 2007) showed the daily life of a large family living under the same roof. The show revolved around a money-obsessed grandfather and his wife, a girlish grandmother; their son, who is an incompetent father; the son’s fiery wife; and their two teenage boys.


Season 2 / Season 3

Season 2

In “High Kick through the Roof” (September 2009 to March 2010), two girls from the countryside come to live with a big, well-off family in the city.

Season 3

“The Short Legs Counterattack” (September 2011) will shift away from the family to focus on younger characters. It follows a husband and wife who end up living off of a younger brother after their business goes bankrupt.

By Lim Ju-ri, Sung So-young []

‘하이킥’의 김병욱 “내 특기는 뭉클한 웃음 … 이번엔 교육이다” [중앙일보]
세 번째 시리즈 ‘짧은 다리의 역습’ 다음 달 19일 첫방송

이제는 안다. 마냥 웃지만은 못할 거란 걸. 그래도 우리는 기다린다. 김병욱(51) PD의 시트콤을. ‘웃고 있어도 눈물이 난다’는 그의 이야기를 말이다.

김 PD의 세 번째 하이킥 시리즈 MBC ‘짧은 다리의 역습’이 찾아온다. 다음 달 19일 첫 전파를 탄다. 지난해 3월 ‘지붕 뚫고 하이킥’ 종영 후 1년 6개월 만이다. 시청자의 의표를 찔렀던 ‘지붕 뚫고 하이킥’의 충격적 결말이 지금도 생생하다.

시리즈 3편의 중심 인물은 사업 부도로 처남집에 얹혀 살게 된 가장 안내상과 남편의 사업 실패 후 심한 감정기복을 보이는 아내 윤유선이다. ‘순풍산부인과’부터 최근작 ‘지붕 뚫고 하이킥’까지 항상 3대가 함께 사는 가족을 등장시켜 다양한 에피소드를 만들어왔던 것과는 달라진 점이다. 윤계상·서지석 등 젊은 배우들도 포진했다.

19일 오후 전 출연진이 타이틀 촬영을 위해 일산MBC드림센터에서 뭉쳤다. 이 자리에서 만난 김 PD는 “가족 중심에서 벗어나 보다 복잡한 2차집단의 관계 속에서 더 에너지가 넘치는 이야기가 될 것”이라고 말했다. 김 PD와 작가진이 귀띔해준 ‘하이킥3’의 3대 관전 포인트를 알아본다.

① 돈

김병욱표 시트콤이 단지 ‘웃기기만 한 시트콤’이 아닌 것은, 작품 중간중간 느껴지는 진한 비애 때문이다.

“전작에서 신애가 떡볶이 값을 내지 못해 가게에 붙들려 있는 얘기가 있었죠. 세경이는 5000원을 구하러 백방으로 뛰어다니다 늦게 찾아갔는데, 신애는 보란 듯이 음식을 더 시켜먹고 있는 거에요. 많은 분들이 웃으면서도 마음 아파했던 장면이죠.”(김병욱 PD)

웃기지만 웃기지 않은 이야기는 ‘하이킥3’에서도 계속된다. 가령 안내상 부부의 아이들인 수정과 종석이가 얹혀사는 집의 다락방을 차지하기 위해 ‘안씨성 싸움’(안시성 전투 패러디)을 벌이는 장면 같은 것이다.

비애의 출처는 결국 돈이고, 돈이 없어 발생하는 어이없고 낯뜨거운 상황의 중심에는 무능력한 가장이 있다. 정준하(1편)와 정보석(2편)의 뒤를 잇는 인물은 바로 안내상. 달라진 게 있다면 ‘나 좀 인정해달라’며 발끈하는 성격이랄까.

“아버지들은 열심히 일하는데도, 자신이 무시당한다고 생각하잖아요. 고생한 거 몰라준다 싶으면 발끈하고. 그런 면에서 안내상은 이전보다 더 현실적인 캐릭터죠.”(백선우 작가)

시트콤은 일상에 대한 공감을 이끌어낼 때 성공하는 장르다. 그렇기에 ‘비애 코드’는 여전히 유효하다. “살다 보면 늘 재미있는 일만 있는 게 아니잖아요. 그러니 웃기기만 하면 공감을 끌어내기 힘들죠. 가장 아름다운 것은 슬픈 것과 연결되어있기도 하고요.”(장진아 작가)

② 땅굴

슬픔은 늘 숨을 곳을 필요로 한다. ‘지붕 뚫고 하이킥’에서 준혁의 방으로 통하던 개구멍이, 그곳(방)으로 갈 수 있는 통로였다면 이번에는 아예 땅굴이 나온다.

내상과 유선이 빚쟁이를 피하려다 발견한 땅굴은 옆집 화장실과 연결돼 있다. 6·25 때 피난용으로 파놓은 것이다. “예전부터 꼭 한번 그려보고 싶은 공간이었어요. 세트를 만들 돈이 없어서 마음속에만 품어왔는데 이번엔 제작비 지원을 받아 꿈을 이뤘죠.”(김병욱 PD)

도망쳐버리고 싶지만 마땅히 갈 곳 없는 인간들이 숨어있을 만한 공간, 김 PD는 그런 공간을 그리고 싶었다. “나만의 공간을 누구나 원하잖아요. 어렸을 때 3단 매트를 삼각형으로 접어서 그 안에 물건을 넣거나 들어가 앉아있었는데 그게 그렇게 아늑했죠.”

시트콤 속 땅굴은 도피의 공간이자 사랑의 장이다. 인물들이 이곳에서 마음의 위로를 얻고, 먹을 것을 주고받고 사랑을 피워내며 땅굴은 이제 ‘피난용’ 그 이상의 장소가 된다.

③ 성장

의미 없던 공간에 의미가 채색되는 동안 인물은 성장한다. ‘하이킥3’이 그려내고 싶은 건, 바로 성장이다.

“살다 보면 ‘교육’이라는 이름이 붙지 않지만 인간을 성장시키는 것들이 있잖아요. 그런 교육을 이야기해보고 싶었어요.”(이영철 작가) “꼭 국영수를 잘한다고 성장하는 건 아니잖아요? 이번에는 고등학생과 30대의 사랑이야기가 나오죠. 그런 절절한 사랑과 갈등을 통해서 사람은 클 수 있는 것 아닐까요.”(김병욱 PD)

에피소드에 2052년의 항문외과의사 이적의 내레이션이 들어가는 것도 그 때문이다. 다른 시각으로 지금의 상식을 고민해보는 일, 짧은 다리로도 하이킥을 할 수 있다고 믿어보는 일, 어쩌면 그것이 한 인간의 성장이라서다. 그걸 바라보는 것은 유쾌한 일. 우리가 ‘하이킥3’을 기다리는 이유다.

글=임주리 기자, 사진=김도훈 기자
Log in to Twitter or Facebook account to connect
with the Korea JoongAng Daily
help-image Social comment?
lock icon

To write comments, please log in to one of the accounts.

Standards Board Policy (0/250자)