The confidence to be creative

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The confidence to be creative


“The laws of physics are for reference only.” After hearing this line from an iPhone 5 commercial in passing several times, I suddenly recognized the voice. It was jazz musician Namgung Yeon.

When I called him on the phone, he generously offered to treat me to lunch because he was flush from doing the commercial. As we sat down, I complimented him on how intelligent the ad is. He responded, “Isn’t it interesting that they picked a high school graduate to be the narrator of a clever smartphone commercial?”

I asked him how he landed the job. He said he was approached out of the blue by an ad company and wondered himself why they had called him.

Curious, I called up the person who created the commercial and asked why he chose Namgung Yeon. He said he was looking for a voice that doesn’t stand out immediately but evokes curiosity, that isn’t authoritative but projects intellectual confidence. And Namgung’s voice meets those complicated criteria.

The adman, who is in his 30s, added, “I remember his ‘Messages for People in their 20s’ from the radio and Internet a decade ago. He was a mentor for young people. Now, he’s connecting with tens of thousands of people on Twitter. He proves that an academic background is not the only element that determines your intelligence.”

In fact, Namkung Yeon was a troublemaker growing up. He was born to a family of prestigious scholars but didn’t go to college, instead opting to play the drums. When he got caught in a bar as a minor, his father turned him in to the police and he ended up in juvenile hall.

Of course, he has exceptional creativity. Whenever he invites me to one of his concerts, I always enjoy the unpredictable entertainment. In the early days of Twitter, he organized a concert by planning, advertising and finding sponsors using only the social media network. At a banquet of an international conference, he even performed a digital version of the folk song “Arirang.” He has expert-level knowledge of automobiles, digital technology, film and music. From the mechanical characteristics of different car models to how to wash your vehicle with only two buckets of water, you can always expect a good answer from him.

Namgung Yeon says, “Creativity comes from confidence and self-esteem, and you can’t learn that at school. Because I don’t have academic or regional connections to stick to, I’m free to deviate from convention and try new things all the time.”

Hearing what he had to say made me concerned that it won’t be easy to enhance the creativity of Korean society. When we talk about other people, we always want to know what school they graduated from. We’re already analyzing what schools produced the most new cabinet members, checking out how many Seoul National, Sungkyunkwan and University of Wisconsin alums are being promoted.

*The author is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.

by Yang Sunny

“물리의 법칙은 그냥 참고만 해야겠네요.”
TV에서 ‘i폰5’ 광고를 수십 번이나 보면서도 무심히 스쳐 듣다 어느 순간 ‘어! 저 목소리, 귀에 익은데…’ 했다. 더 들어볼 것도 없이 재즈뮤지션 남궁연이었다. 전화를 했더니, 광고로 돈 벌었다며 한 턱 내겠단다. 광고내용이 지적(知的)이더라고 했더니, 그는 “지적인 광고에 고졸자인 나를 내레이터로 쓴 게 재미있지 않느냐”고 말했다.
어떻게 광고를 하게 됐냐고 물었더니, 그냥 어느 날 갑자기 광고회사에서 광고 찍자고 전화가 왔더란다. 본인도 어리둥절했단다. 그래서 내친 김에 광고를 만든 담당자에게 전화로 물어봤다. 왜 남궁연이냐고. 그는 여러 가지 조건에 맞는 목소리를 찾다가 ‘남궁연’을 낙점했다고 말했다. 튀지 않으면서도 호기심을 주고, 권위적이지 않으면서 지적 신뢰감이 느껴지는 목소리…. 듣기만 해도 조건이 복잡했다. 그러더니 지금 30대라는 그는 덧붙였다.
“10년 전쯤 라디오와 인터넷으로 전파됐던 남궁연씨의 ‘20대에게 주는 메시지’를 기억해요. 당시 우리에게 그는 멘토였죠. 지금도 수만 명의 젊은이들이 트위터로 연결돼 있고…. 그는 학력과 학벌이 지성을 결정하는 요소가 아니라는 걸 깨닫게 해줬어요.”
‘예수님도 고향에선 인정받지 못했다더니…’. 사실 남궁연은 말썽쟁이였다. 공부 안 하기가 더 어려운 학자 집안에서 대학은 안 가고 드럼 치러 다니고, 그러다 미성년자가 술집에 드나든다며 아버지가 고발하는 바람에 소년원까지 구경했다는 골칫거리 아들이었다.
물론 그의 창의력이 예사롭지 않은 건 인정한다. 그가 공연 구경오라고 해서 가보면 늘 상상치 못한 일을 벌인다. 트위터 등장 당시, 오직 트위터만으로 공연 기획·광고에 스폰서까지 구해 오프라인 공연을 하는가 하면, 국제회의 만찬에 디지털 아리랑 공연을 올리기도 했다. 또 자동차·디지털·영화·음악 등에선 해당분야 전문가보다 더 해박하다. 자동차 종류별 기계적 특징부터 물 두 바가지로 세차하는 법까지 그에게 물어보면 답이 다 나온다.
오랜만에 만나 이런저런 얘기를 하던 중에 그가 말했다. “창의성은 자신감과 자부심에서 나오는 것인데, 그건 학교에서 배우는 게 아니더라. 지켜야 할 학연과 지연이 없으니 상식에서 벗어나는 데 자유롭고, 이 때문에 늘 새로운 시도를 할 수 있다.”
그의 말끝에 든 생각은 ‘우리 사회 창의성 지수를 높이는 일이 쉽지 않을 것 같다’는 걱정이었다. 여전히 인물평 제일 앞엔 어느 학교 출신인지부터 나오고, 새 정부 인사들 중 서울대와 성균관대 출신이 몇 명인지 누가 위스콘신대를 나왔는지 등 출신 학교별로 숫자 세고 계보 파악하고 있는 게 세상인심이니 말이다. 양선희

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