‘Song for you’ sent the wrong message

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‘Song for you’ sent the wrong message


“A Song for You,” a controversial variety program on SBS, concluded on Sept. 26. The three-part series followed a group of students at an alternative high school being guided by singers Lee Seung-cheol and Eom Jeong-hwa to compete in an international choral festival. The show featured students who bullied and harassed others, and viewers were concerned that their unapologetic attitude would hurt the feelings of the victims once again.

The final part of the show focused on changes in the students. In interviews, several said, “I don’t do bad things any more,” and “I say I am sorry to those I had bullied, and I am afraid the bad deeds that I committed will happen to me.”

In the competition, teachers and parents cried, and Eom Jeong-hwa embraced the students. The program also showed how these students were studying hard alongside general-education students.

Social networks responded at once. Many were impressed and moved, while critics insisted that the ending didn’t change what the miscreants did.

The program seems to have been inspired by El Sistema, an orchestra project for underprivileged youth in Venezuela, a model of music education that gave children, some with five juvenile convictions, a new meaning of life through music.

Where did “A Song for You” go wrong? In the first and second parts, the camera mainly followed the struggling stars dealing with the children without explaining their backgrounds. The program also used games the students played and the overnight trip they took as entertainment devices. The focus was on the competition, not the music. Rather than highlighting the students’ internal transformation through music, it concentrated on missions, challenges and the outcome. During the overnight trip, Eom Jeong-hwa told the students they could smoke.

A female student said, “It’s going to be on television? I will take them out if you turn off the camera.”

Eom responded, “The camera should be on,” followed by a subtitle, “We are on the air.”

Then the camera was turned off for a short yet crucial moment. Rather than communicating with the children or trying to improve their behavior, the show’s entertainment value was prioritized. The producers aired a student’s controversial remark - “I buried other kids in the ground” - not to glamorize his behavior but to maximize the dramatic impact. The program did not begin with a focus on school violence; it used these problem students to make a “moving story of the underdog.”

The program is over, and those who were on the show suffered the biggest damage. They certainly had made mistakes in the past, but they effectively made it public that they were “gangsters.” They lacked communication with the world, and through the choir project they began to get back into society. But they lost their chance again because the program failed to connect with Koreans.

Young students said, “I don’t have dreams.”

The world branded them “losers and delinquents.” This is not “a song for you” but “a scarlet letter for you.”

*The author is a deputy culture and sports editor of the JoongAng Ilbo.


논란의 예능 ‘송 포 유’(SBS)가 26일 3부작으로 마무리됐다. 문제 고등학교를 찾아가 가수 이승철, 엄정화의 지도 아래 합창단을 뽑고, 세계대회에 나가는 팀을 가르는 프로그램이다. ‘일진 미화’에, 반성 없는 가해 학생을 보고 피해 학생들이 충격받는다는 ‘2차 피해’ 논란이 뜨거웠다.
 3부는 이를 의식한 듯 아이들의 변화에 초점이 맞춰졌다. “나쁜 행동을 안 하게 됐다” “피해자들 보는 것도 미안하고, 옛날에 했던 짓들이 내게 돌아올까 무서웠다”는 인터뷰가 이어졌다. 경연 장면에서는 교사와 부모들까지 눈물바다가 됐다. 엄정화와 학생들도 부둥켜안았다. 일반 학생들과 열심히 공부하는 장면도 보여줬다.
 실시간 SNS에 들어가봤다. “눈물, 감동”이라는 의견이 많았다. 그러나 “가해자란 사실엔 변함없다”는 격한 반응도 여전했다.
 아마도 이 프로 기획 당시 모델은 ‘엘시스테마’ 아니었을까. 베네수엘라 빈민가의 청소년 오케스트라다. 전과 5범 아이들이 음악을 통해 새 삶에 눈뜨는, 음악교육의 모범 사례다. 다큐 영화를 눈물 흘리며 본 기억도 있다.

 어디부터 잘못된 걸까. 1, 2부 카메라는 아이들보다 오히려 힘들어하는 연예인을 더 많이 좇았다. 아이들이 왜 문제 학생이 됐는지는 잘 말해주지 않았다. 합숙하러 가는 여정, 게임 같은 예능적 장치도 많았다. 프로의 중심도 음악이 아니라 경연이다. 음악으로 인한 내면의 변화보다 미션 도전, 승패에 집중했다.
 2부 합숙에서 엄정화는 아이들에게 담배를 내놓으라고 한다. “방송 나가잖아요. 카메라 끄면 낼게요”라는 여학생에게, 엄정화는 “카메라가 있어야 돼”라고 답한다. ‘우리 지금 방송하잖아’라는 자막과 함께다.
 사소하지만 핵심적인 장면이다(물론 카메라는 여기서 꺼졌다). 문제 아이들과의 소통이나 교화보다 방송이 먼저라는 것이다. “아이들을 땅에 묻었다”는 학생들의 문제 발언을 거두절미하고 보여준 것도, 그들을 미화해서라기보다 극적 반전을 최대화하기 위한 구성이다. 학교폭력에 대한 깊은 관심에서 출발한 게 아니라, ‘오합지졸들의 감동 도전기’란 스토리를 위해 문제 학생들을 동원한 것이다.
 결국 방송은 끝났고, 가장 큰 피해는 출연 학생들이 봤다. 과거 잘못이야 했다지만, 전 국민 앞에 ‘일진’ 인증만 한 셈이다. 세상과 소통할 줄 모르는 이 아이들이 노래를 통해 다시 잡았던 끈은, 이 방송이 세상과 소통하지 못함으로써 또다시 끊겼다.
 “꿈도 없다. 노숙자 될 것 같다”고 말하는, 아직은 어린 학생들에게 세상은 ‘넌 구제불능 불량아, 영원한 낙오자’라는 낙인찍기로 맞섰다. 이건 ‘송 포 유’가 아니라 ‘주홍글씨 포 유’ 아닌가.
양성희 문화스포츠부문 차장
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