Secretaries should assist, not rule

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Secretaries should assist, not rule

“Secretary” is a position in which the status of the holder varies drastically. In the United States and the United Kingdom, a secretary is a ministerial-level official. It is also the executive assistant serving high-level officers at companies and agencies. In French, “secretaire” also refers to two very different positions. Secretaire d’Etat is the minister, while a secretaire is the assistant.

The two jobs are described with the same word because the roots of a minister and an assistant are the same. In the days when not many people were literate, those who could read and write were in charge of state affairs and helped various people with their personal lives. In the Soviet Union and China, a secretary refers to a high-level Communist Party member. Executives of the Workers’ Party in North Korea also hold the title of secretary.

The origin of a secretary is “secretarius” in Latin, which means someone who deals with secrets. A duty of the job is not to disclose confidential information learned while dealing with government documents or helping with the work of important people. A more fundamental etymology is “secernere,” which means “separate” or “dissociate.” A secretary should separate his duties from his self-interest. He should be faithful to the role of an assistant, rather than being the master himself. A secretary could be tempted to cross the line while serving in the position.

In Korean history, there were times when the holders of power and the secretaries were not distinguishable. After King Sejo ousted King Danjong and seized power, he sent his cronies, Han Myeong-hoe, Shin Suk-ju and Gu Chi-gwan, to Seungjeongwon, the Royal Secretariat, and appointed them as Seungji, receiving and delivering the king’s orders. It effectively made Seungjeongwon the most powerful agency. Seungjeongwon is the equivalent to the Blue House Office of Secretaries, and the Seungji are the Blue House secretaries.

Sejo’s decision was made to weaken the function of Uijeongbu, the State Council of Joseon. After dominating the influence of councilors and ministers completely, King Sejo normalized the function of Seungjeongwon. But in the reigns of other kings, the excessive concentration of power in Seungjeongwon or the abuse of authority by the Seungji became a problem.

The Blue House secretaries are literally secretaries. The chiefs of staff, the senior secretaries and secretaries are all assisting the president. If they think they are in power, they are mistaking themselves as ministers, not assistants.

*he author is a deputy editor of the JoongAng Sunday. JoongAng Ilbo, Dec. 4, Page 35

by LEE SANG-EON




영어 ‘시크리터리(secretary)’만큼 해당자들의 신분 차가 큰 경우도 드물다. 미국과 영국에서 이는 ‘장관(長官)’의 직책명이다. 또한 회사나 기관의 고위직을 보좌하는 ‘비서(祕書)’의 직업명이기도 하다. 프랑스어 ‘세크레테르(secretaire)’도 마찬가지다. s를 대문자로 쓰고 그 뒤에 ‘국가의(d’Eta)’라는 표현이 있으면 장관, 아니면 통상의 비서다. 두 갈래의 크게 다른 일이 동일한 하나의 단어로 표현되는 이유는 원래 장관과 비서의 뿌리가 같기 때문이다. 글을 읽고 쓰는 이가 드물던 시절에 문서 해독ㆍ작성 능력이 있는 이들이 국가의 사무를 맡기도 하고, 다양한 사람들의 개인적 일을 돕기도 했던 데서 유래한 일이다. 문자로 기록하는 일을 맡는 ‘서기(書記)’가 소련이나 중국에서 공산당 고위직을 일컫는 용어로 쓰이고, 북한에서 노동당 간부가 ‘비서’라는 직함을 가진 것도 같은 맥락에서 비롯됐다. 시크리터리의 어원은 라틴어 ‘세크레타리우스(secretarius)’다. 비밀을 다루는 사람이라는 뜻을 갖고 있다. 정부 문서를 정리하거나 중요 인물의 일을 돕는 과정에서 알게 된 정보를 유포하지 않는다는 직업적 책무가 표현에 담겨 있다. 더 근원적인 어원은 라틴어 ‘세체르네레(secernere)’다. ‘분리된’ 또는 ‘구별된’이라는 뜻의 단어다. 책무와 자아가 분리되어야 한다는 의미다. 비서는 조력자 역할에 충실해야지 주인 행세를 하려들면 안된다는 원칙의 표현이기도 하다. 그만큼 비서는 그 경계를 넘나드는 위험에 빠지기 쉽다는 경고의 뜻으로도 풀이할 수 있다.
우리 역사에 권력 실세와 비서가 구별되지 않던 때가 있었다. 쿠데타로 단종을 몰아내고 집권한 세조는 가신 한명회ㆍ신숙주ㆍ구치관 등을 승정원으로 출근시켜 승지의 일까지 보도록 했다. 이에 따라 승정원이 최고 권력기관이 됐다. 승정원은 지금의 청와대 비서실, 승지는 비서관에 해당된다. 세조의 결정은 국가 최고 의결기관인 의정부의 기능을 무력화시키기 위한 것이었다. 세조는 가신과 공신들이 권력을 완전히 장악한 뒤 승정원을 정상화시켰지만 그 이후 다른 왕의 시대에도 승정원으로의 과도한 권력 집중이나 승지의 권한 남용이 문제가 되곤 했다.
청와대 비서관은 문자 그대로 비서다. 비서실장, 수석비서관, 비서관 모두 대통령의 참모일 뿐이다. 자신을 실권자라고 여긴다면 장관과 비서를 구별 못하는 정도의 착각이다.
이상언 중앙SUNDAY 차장
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