What we build shapes us

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What we build shapes us

People often think that the Palace of Westminster, the meeting place of the U.K. Parliament, is very old. But not all of the buildings are old. Westminster Hall, the oldest part, was built in 1097. But most of the structures were destroyed by fire in 1834, and the complex was rebuilt beginning in 1840.

The Commons Chamber is the newest. During World War II, German airstrikes destroyed the building in May 1941, leaving only the outer walls. The current structure was rebuilt and reopened in 1950. The members of Parliament pledged to build the same structure in the exact same place, like a phoenix reborn from the ashes.

The actual appearance did not change much, and the only change was adding more seats, from 340 to 430. Still, not all members can sit at once, as there are over 600. Unlike the Lords Chamber with its gilded decorations, the Commons Chamber is not ornate.

What makes the Commons Chamber really special is not visible. It is the spirit of solidarity of the countries that contributed to rebuilding the structure. Materials used in the chamber came from all over the world.

The table in the middle was a gift from Canada. Three chairs around the table are from the South African Republic. The Speaker’s Chair was a present from the Commonwealth of Australia. The two dispatch boxes on the table are from New Zealand, and the ink stand is from Zimbabwe.

In the Houses of Parliament, votes are conducted in the form of division. The members who support a bill gather in the lobby made with wood from Nigeria. Those who oppose stand in the lobby made with wood from Uganda. The entrance doors to the chamber were gifts from India and Pakistan. The clock was made in Northern Ireland. Gifts and materials from 50 countries were used to build the Commons Chamber.

Winston Churchill said, “We shape our buildings; thereafter, they shape us.”

The latest controversy over the U.K. budget reminded me of how the Commons Chamber was built. Chancellor of the Exchequer George Osborne reduced the tax exemption benefit, only to retract due to public opposition. The only area where he did not cut spending was official development assistance (ODA). Since 2010, the United Kingdom has allocated 0.7 percent of the gross national income (GNI) on ODA. The United States is the only country that spends more on ODA than the United Kingdom.

Facebook founder Mark Zuckerberg and his wife, Priscilla Chan, vowed to donate 99 percent of their Facebook shares to charity. Countries also need to keep their promises. Korea has repeatedly promised to spend 0.25 percent of its GNI on ODA, but the promise has not been kept.

The author is the JoongAng Ilbo’s London correspondent.

JoongAng Ilbo, Dec. 3, Page 35


영국 의회 건물이 오래됐다고들 여긴다. 다 그런 건 아니다. 웨스트민스터 홀 정도가 1100년 무렵부터 있었다. 1834년 대화재로 대부분 전소됐고 1840년부터 30여 년간 다시 지어졌다.
 더 ‘젊은’ 건물도 있으니 하원 회의장이다. 제2차 세계대전 중이던 1941년 5월 나치독일의 공습으로 외벽만 덩그러니 남을 정도로 파괴됐었다. 지금 건물은 50년 개관한 것이다. 당시 의원들은 “동일한 자리에 동일한 건물을 세우겠다”고 결정했다. 재 속에서 되살아나는 불사조를 연상했으리라.
 실제 외양이 달라지지 않았다. 의원들이 앉을 자리가 340여 석에서 430여 석으로 늘었다는 게 차이다. 재적 의원이 600명을 넘으니 모두 앉을 수 없다는 건 여전했다. 금박으로 치장한 상원과 달리 별 장식도 없다.
 진정으로 두드러진 게 있는데 그건 눈으론 안 보인다. 바로 연대 정신이다. 회의장 건설에 기여한 국가들이다. 몇 나라가 자재를 제공했을 것 같은가.
 회의장 한가운데 있는 대형 테이블은 캐나다, 그 주변의 의자 세 개는 남아공, 하원의장이 앉는 의자는 호주가 기부했다. 테이블 위에 놓인 공문서 송달함 두 개는 뉴질랜드, 잉크스탠드는 짐바브웨산이다.
 투표 때마다 이용-영국은 전자투표를 하지 않는다. 말 그대로 발로 투표한다-하는 찬성 의원들이 모이는 통로는 나이지리아, 반대 의원들의 통로는 우간다 몫이었다. 회의장으로 통하는 남문과 북문은 각각 파키스탄과 인도의 원목이 사용됐다. 회의장 내 시계는 북아일랜드에서 만들었다. 모두 50여 개국이 참여했다.
 윈스턴 처칠은 “우리가 건물을 만들었지만 그 후엔 건물이 우리를 만들었다”고 했다. 공간은 사유의 결과이지만 동시에 사유를 지배하기도 한다는 의미다.
 이를 떠올린 건 최근 영국의 예산 논의 과정을 보면서다. 긴축의 칼을 무지막지하게 휘두르던 조지 오즈번 재무장관이 세금 공제 혜택을 축소했다가 여론의 역풍에 백기를 든 일이 있었다. 그가 손을 안 댄 데가 있으니 공적원조였다. 2010년 이래 국민총소득(GNI)의 0.7% 선을 유지했다. 그간 영국 경제가 선전한 덕에 예산이 40% 늘었다. 영국보다 더 지출하는 나라는 오로지 미국뿐이다.
 페이스북의 마크 저커버그 부부의 기부 소식이 마음을 따뜻하게 했다. 사실 국가도 다르지 않을 게다. 우린 GNI의 0.25%를 공적원조에 쓰겠다고 약속하고 약속했건만 계속 약속인 채로 남아 있다고 알고 있다.
고정애 런던특파원
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