Getting to grips with Zika

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Getting to grips with Zika

What we have feared for some time has come true. A Korean national has been found infected with the Zika virus for the first time. According to the Korea Centers for Disease Control and Prevention, a 43-year-old male tested positive for the virus after he returned to Korea on March 11 from a 22-day business trip to the northeast region of Brazil.

The real problem is that the man only took the test on March 21, 10 days after he returned to Korea. What happened in advance of the test has us dumbfounded. As he showed no symptoms when he returned, the infrared detection system at the airport could not detect any sign of illness. When the symptoms began to show after 16 days, he went to a neighborhood clinic, but was sent home after receiving prescriptions for the flu. He told the clinic he had traveled to Brazil. After he suffered acute muscle pain and rashes, he revisited the clinic and was tested for the virus. If the doctor had not reported it to a public health center after linking it to the Zika virus infection, no one would have ever found out about the arrival of the virus here.

We cannot rule out the possibility that we have several patients infected with the virus due to the unavailability of their travel records. Our health and quarantine authorities must aggressively track their itineraries overseas and thoroughly manage the data if they traveled to dangerous places. There is no better way than pre-emptive action to block the spread of the harmful virus in the initial stages.

However, the Centers for Disease Control still maintains a passive attitude by asserting that the Zika virus does not spread through respiratory infection and that we do not have the habitat for the mosquito that spreads the virus in Korea. But when it comes to the control of infectious diseases from foreign countries, what matters most is devising methodical countermeasures with an aggressive spirit. We learned painful lessons from the outbreak of Middle East respiratory syndrome last year. Some medical experts point out the possibility of the Zika virus being transmitted by other kinds of mosquitoes as well as sexual contact.

Health authorities must prepare for future outbreaks of the virus by fully keeping track of the first patient through continuous clinical monitoring and precise tests, and by securing clinical data large enough to brace for the next onslaught of the virus. What worries us most is the Summer Olympic Games in Rio de Janeiro from Aug. 5 to 21. We urge our health authorities to come up with their best solutions to protect the health and safety of our citizens who will go to the world sports festival.

JoongAng Ilbo, March 23, Page 30

우려하던 일이 현실로 다가왔다. 한국인 지카바이러스 감염 환자가 첫 발생했다. 질병관리본부에 따르면 지카바이러스 감염증이 창궐 중인 브라질 동북부에 22일 동안 출장을 갔다가 지난 11일 귀국한 직장인 남성 L씨(43·전남 광양시)가 양성 판정을 받았다.
문제는 이 환자가 귀국한 지 열흘이 지난 21일에야 검사를 받게 됐다는 점이다. 그 과정을 살펴보면 아찔할 뿐이다. 환자는 아무런 증상 없이 귀국해 공항에서 전혀 스크리닝 되지 않았다. 16일에야 발열 증상으로 광양의 의료기관을 찾았으나 감기약만 처방받고 귀가했고, 근육통과 발진으로 21일 다시 찾았다가 비로소 검사를 받게 됐다. 이날 의사가 지카바이러스를 의심하고 보건소에 신고하지 않았다면 아직도 이 감염증의 한국 유입을 까맣게 모르고 있을 가능성이 크다.
지금도 증상이 없거나 여행력이 제대로 확인되지 않은 감염 환자가 숨어 있을 가능성을 배제할 수 없다. 따라서 보건 및 검역 당국은 위험지역 여행자들을 적극적으로 추적하고 관리할 필요가 있다. 만에 하나 있을지 모르는 감염 확산을 유입 초기에 철저히 막는 초동 대응이 무엇보다 중요하기 때문이다.
그럼에도 질병관리본부는 지카바이러스 감염증이 호흡기를 통해 옮기지 않고 국내에 매개체인 이집트숲모기가 없다는 이유로 소극적인 자세를 보이고 있다. 하지만, 외래 전염병 관리에서 가장 중요한 것은 철저한 초기 대응과 방심하지 않는 적극적인 자세다. 지난해 중동호흡기증후군(MERS·메르스) 확산 사태 때 뼈저리게 느꼈던 교훈이 아닌가. 게다가 이 바이러스를 국내의 다른 모기가 옮길 수 있다는 지적도 나오고 있다.
보건당국은 지속적인 임상적 관찰과 정밀검사를 통해 국내 첫 지카바이러스 감염증 환자를 철저히 관리하고 임상 데이터를 충분히 확보해 향후 추가 유입에 대비해야 한다. 무엇보다 우려되는 것은 오는 8월5일부터 21일까지 17일간 브라질 리우데자네이루에서 열리는 올림픽이다. 출전하는 우리 선수단과 응원과 관람을 떠나는 우리 국민의 건강과 안전을 지키기 위한 보건당국의 적극적인 대처를 촉구한다.
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