View from U.S. Pacific Command

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View from U.S. Pacific Command

“Can I discuss the South China Sea conflict first and then go back to North Korean affairs?”

At the U.S. Pacific Command headquarters in Hawaii, Rear Adm. Mark Montgomery stopped questions as he briefed journalists from the Korea News Editors’ Association. Questions were focused on Korean Peninsula affairs, such as the North Korean nuclear threat and deployment of the Terminal High Altitude Area Defense (Thaad) system.

Montgomery said that Vietnam and the Philippines reclaimed 0.9 square kilometers (0.4 square miles) of land in the South China Sea in the past 40 years, but China reclaimed 12.1 square kilometers in response.

China made seven artificial islands, and three of them have airports with runways from which bombers can take off. The United States stood up to protect freedom of navigation, which is why Washington urges allies to pay attention, Mongomery said.

He also said that the Korean people have unfavorable feelings toward Thaad deployment because of Kim Jin-myung’s novel “Thaad” and asked if the journalists had actually come to believe Thaad is aimed at attacking China.

Montgomery’s response illustrated China’s opposition over Thaad deployment in Korea and the U.S. military’s attention to the sentiment in Korea. He added that U.S. Forces have to cooperate with ROK Forces and Japan’s Self Defense Forces in case of emergency on the Korean Peninsula, emphasizing that it would be hard to succeed if Washington works with Seoul and Tokyo separately, reflecting U.S. concerns about friction in Korea-Japan relations.

The briefing continued at the Hickam Air Force Base in Hawaii. A high-ranking official said that the commander of the U.S. Pacific Command, Adm. Harry Harris, visited India and discussed naval cooperation. The official said Admiral Harris had remarked that a powerful nation was threatening smaller countries and urged cooperation between India and the United States against China. Recently, the U.S. Pacific Command has been keeping India as an ally to check on China with the vision of stability in the India-Asia-Pacific region.

The U.S. Pacific Command is in charge of operations for 52 percent of the earth’s surface. Their strategic focus has clearly moved to the expansion of China in the South China Sea.

At the security seminar with the Korea News Editors’ Association, Dr. Denny Roy of the East-West Center at the University of Hawaii said the problems in the South China Sea raise questions about the U.S.-led system, adding that as China becomes a major power, he was not sure whether a satisfying balance could be found.

JoongAng Ilbo, June 20, Page 29


*The author is editor-in-chief of the JoongAng Ilbo.

CHOI HOON



“남중국해 분쟁 설명 좀 하고 다시 북한 문제로 돌아가면 안될까요”.
지난 14∼15일 미 태평양 사령부. 한국신문방송편집인협회 소속 언론인들을 상대로 브리핑에 나선 마크 몽고메리 작전본부장(해군소장)이 질문을 끊고 나섰다. 북핵,고고도미사일방어(THAAD·사드) 등 한반도 이슈에 질의가 집중되면서였다. 몽고메리 소장은 “지난 40년간 베트남과 필리핀은 남중국해에서 0.9㎢를 매립했다”며 “중국이 여기에 대응해 매립한 건 12.1㎢”라며 정색을 했다. 그는 “중국이 만든 인공섬 7개 중 3개에 비행장이 있으며, 활주로는 폭격기가 뜰 수 있는 3㎞ 길이”라며 “항행의 자유를 지키려 미국이 나섰고 이게 바로 동맹국들의 관심을 촉구하는 이유”라고 설명했다.
그는 “한국민이 사드에 반감을 가진 이유가 (김진명 작가의) 소설 『싸드』때문이라고 들었다”며 “그 소설 때문에 겉으론 방어용이라지만 실제론 중국 공격용이라고 믿게 되었느냐”고 반문했다. 사드의 한국 배치를 둘러싼 중국의 반발, 한국 내 기류에 대한 미 군부의 관심을 감지케 해준 장면이었다. 이어 그는 “한반도 유사시엔 미군이 한국군, 일본 자위대와 협력해야 한다”며 “한국과 따로, 일본과 따로 해선 성공하기 어렵다”고 강조했다. 삐걱거려온 한·일 관계를 보는 미 군부의 우려다.
미 태평양 공군사령부의 현안 브리핑이 이어진 히컴 공군기지. 한 고위 관계자는 “올 2월 해리 해리스 미 태평양 사령관이 인도를 찾아 양국 해군의 협력을 논의했다”고 전했다. 당시 해리스 사령관은 ”강한 국가가 작은 국가를 겁박하고 있다”며 중국에 맞선 미·인도 간의 협력 강화를 촉구했다. 최근 ‘인도-아시아-태평양’의 안정화를 비전으로 내세운 미 태평양 사령부가 인도를 중국 견제의 우군으로 키워가고 있는 구도다.
지구상 52% 면적의 작전을 담당하는 미 태평양 사령부. 그들의 전략적 관심은 확연히 남중국해를 둘러싼 중국의 확장 쪽으로 분산, 이동하는 모양새였다.
하와이대 동서센터의 데니 로이 박사는 편협과의 안보세미나에서 “남중국해 문제는 미국 중심의 시스템, 규칙을 시행하는 리더십의 능력에 의문이 제기된 것”이라며 “대국으로 부상 중인 중국과 만족할 만한 균형을 찾을 수 있을지는 잘 모르겠다”고 말했다.
호놀룰루=최훈 기자

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