Theater district hit hard by coronavirus concerns: More and more tickets are being canceled daily in central Seoul’s Daehangno

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Theater district hit hard by coronavirus concerns: More and more tickets are being canceled daily in central Seoul’s Daehangno

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Left: Some ticket offices at theaters in Daehangno, central Seoul, are closed as theatergoers cancel their tickets due to the worries about the coronavirus. Right: The Ministry of Culture, Sports and Tourism and the Seoul city government are working together to sterilize many of the theaters in Daehangno once a week. [YONHAP, HAM MIN-JUNG]

Marronnier Park is usually packed with passersby and part-timers trying to coax them into watching a play in theater-heavy Daehangno area in central Seoul. However, these days, the park is empty and quiet.

The coronavirus is hitting the theater district hard as well, especially the productions targeting children and young students. Many theaters have made cancellations over the past week. One theater production company president said that over 1,200 tickets were canceled in the past week, all of which were group tickets. Some ticket offices have closed all together as the theater has essentially shut down.

Parents are leading the wave of ticket cancellations. Myeongjak Theater, where the popular “The Three Little Pigs” was being staged, decided to temporarily close due to a lack of demand. An official from the theater said it is not certain when the theater will put their creative works back on stage.

Another play that usually attracts students in group is also seeing fewer people in the audience. One production company president said he usually saw about 40 to 150 youngsters from schools or welfare centers in the audience for their productions, but requests from those groups are no longer coming in. He added that ticket sales in recent months are about 10 percent of their average sales, and this month is close to zero. The production company has decided to cancel 50 performances that it had originally scheduled for February.

The situation is not much different for shows that target adults. One comedy show that is normally staged four times a day decided to do only two performances a day. Yet seats are still empty.

“We have prepared masks and hand sanitizer, but people don’t come to see any performances,” said another theater production company based in Daehangno, adding that the company only saw about one-fourth of the audience they usually have at each show.

Some ticket holders made complaints about the shows not being canceled and having to pay fees for giving up their seats.

With fewer people visiting theaters, many actors are now worried about how they are going to support themselves. Actor Park Yo-han, who’s been working for the past two years, said he might have to look for other part-time jobs to support himself. He gets paid each time he completes a show, and his show was canceled three times in one week.

Ha Ji-woo, president of The Theater, a performance space with 100 seats, said it may be difficult for him to afford rent this month. He had to let go of four of his staff during the Middle East respiratory syndrome (MERS) outbreak in 2015, and he is worried that he may have to do that again.

Many theater industry experts said that the current situation reminds them of the large financial damage that theaters had to deal with back in 2015 with the outbreak of MERS. At the time, many small theaters and small production companies saw cuts in their sales, and the Ministry of Culture, Sports and Tourism stepped in to inject 50 billion won ($42 million) into the sluggish theater industry.

“If the virus continues until the end of this month, that means anything scheduled not only for March but also for the first half of the year could be disrupted,” said Choi Yoon-woo, director general of Korea Small Theater Association.

For now, the Culture Ministry and the Seoul city government are focusing on preventing the virus from spreading. As part of that prevention plan, many theaters in the Daehangno area will be sterilized once a week.

BY HAM MIN-JUNG, JEONG JIN-HO [summerlee@joongang.co.kr]




신종코로나에 대학로 공연 줄취소…배우 "알바 뛰어야 하나"


5일 저녁 서울 대학로의 마로니에 공원은 한산했다. 호객하는 아르바이트생과 행인으로 붐비던 곳이었지만 이 날은 달랐다.

공연장이 문을 닫아 매표소 창구의 셔터가 내려가 있는 곳도 눈에 띄었다. 한 공연제작사 대표는 "지난 1주일 동안 취소된 단체관람표만 1200장이 넘는다"고 말했다.

중국 우한에서 시작된 신종 코로나바이러스 감염증의 여파가 연극계에 미치고 있다. 특히 어린이와 청소년을 대상으로 한 연극이 가장 먼저 신종코로나의 타격을 입었다.

성인보다 면역력이 상대적으로 약한 어린이를 둔 부모들의 우려로 예매 취소가 잇따르면서다. 인기 어린이극인 ‘아기돼지삼형제’가 열리는 명작극장은 최근 영업을 임시 중단했다. 제작사 관계자는 “대학로에서는 당분간 운영을 중단한다"며 "언제 다시 열지는 모르겠다"고 말했다.
학생 단체 관람 매출 비중이 컸던 공연은 타격이 더욱 심하다. 아동•청소년극을 전문으로 만드는 한 제작사 대표는 “학교와 복지관 등에서 40명에서 많게는 150명까지 단체 관람을 하곤 했는데 이 같은 단체관람이 모두 취소됐다”고 말했다.

그는 또 “최근 한 달 매출이 지난해 대비 10분의 1수준이고 이번 달은 사실상 0원에 가깝다”고 덧붙였다. 이 제작사는 예매 취소가 잇따르는 데다 연극을 보겠다는 사람이 없어 2월에 진행하기로 했던 공연 50회를 모두 취소했다.

성인을 대상으로 하는 연극도 상황은 비슷했다. 40석 규모의 한 코믹 연극은 하루 4회 공연이 열렸는데 최근 2회로 줄였다.

신종 코로나가 퍼지면서 공연 횟수가 반 토막 난 셈이다. 그런데도 객석이 빈다고 한다.

대학로의 한 연극 제작사 관계자는 “회당 관객이 4분의 1로 줄었다”며 “마스크와 손 소독제를 준비해놨지만 사람들이 공연을 보러 오지 않는다”고 말했다. 공연을 취소하지 않는다고 항의하는 일도 잦다고 한다. 한 공연 기획사 관계자는 “최근 ‘왜 공연을 취소하지 않아서 내가 수수료를 물고 예약을 취소해야 하냐‘는 전화를 여러 번 받았다”고 토로했다.

관람객이 줄고 공연이 취소되기까지 하면서 연극배우를 비롯한 업계 관계자 전체의 걱정이 커지고 있다. 2년 차 연극배우 박요한(28)씨는 “한 회 연극이 끝날 때마다 출연료를 받는데 이번 주만 3회의 연극이 취소됐다”며 “이 사태가 지속되면 단기 아르바이트나 또 다른 부업을 찾아봐야 할 것 같다”고 우려했다.

100석 짜리 극장을 운영하는 더씨어터 하지오(46) 대표는 “일주일 새 대관료 300만원을 손해봤다”며 “월세를 내기도 어려워진 상황이다”고 말했다. 그는 또 “메르스 사태 때 직원 4명을 내보낼 수밖에 없었는데 이번에도 걱정이 크다”고 덧붙였다.

공연계 관계자들은 2015년 메르스 사태 때 입은 피해가 떠오른다고 입을 모은다. 당시 소극장을 중심으로 영세 공연 업체는 매출에 큰 타격을 입었다. 이 때문에 당시 문화체육관광부가 위축된 공연예술계 활성화를 위해 예산 500억원을 추가로 편성해 투입하기도 했다.

최윤우 한국소극장단체 사무국장은 “2월 말까지도 신종 코로나가 확산하면 3월은 물론 상반기 공연이 아예 날아갈 수 있다”고 우려했다. 문화예술계가 신종코로나 사태에서도 메르스때와 비슷한 정부 지원을 바라는 이유다. 문화체육관광부 관계자는 “현재 소독과 신종 코로나 확산 예방에 집중하고 있다"며 "시장 동향 살피면서 지원에 대해 검토할 예정이다”고 밝혔다.


함민정•정진호 기자

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