Korea, Japan talk of military pact

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Korea, Japan talk of military pact


Minister of National Defense Kim Kwan-jin, right, and his Japanese counterpart Toshimi Kitazawa, second from right, inspect honor guards yesterday at the Defense Ministry in Yongsan, Seoul, before talks to discuss military cooperation. [YONHAP]

Korea and Japan agreed to initiate discussions on bilateral military pacts, as the defense ministers of the two countries held a meeting in Seoul yesterday, the Ministry of National Defense said.

Talks of a possible military agreement with Japan, let alone having one, had been unprecedented since the end of Japan’s colonial rule of Korea in 1945.

At an hours-long discussion on bilateral military cooperation, Defense Minister Kim Kwan-jin and his Japanese counterpart Toshimi Kitazawa agreed to open negotiations for two agreements - one on sharing military intelligence and the other on exchanging military goods and services, the ministry said.

“The ministers of both countries highly assessed the steady enhancement of the Korea-Japan military relationship on various fields and agreed to expand and deepen exchange and cooperation in defense affairs to develop the Korea-Japan military relationship in a future-oriented manner,” said the ministry in a statement. “To this end, [the two ministers] agreed to proceed with concrete negotiations on a pact ... to provide mutual support for resources, food and fuel needed in such areas as peace-keeping activities, humanitarian aid and Navy search-and-rescue missions.”

Observers say the intelligence sharing pact, if agreed upon, would lay the groundwork for the two countries to share information on North Korea’s nuclear program and other weapons of mass destruction. The goods and services exchange agreement would dictate bilateral coordination in the case of an emergency on the Korean Peninsula, they said.

No military pact has been reached between the two countries so far, although they signed a memorandum of understanding on comprehensive military cooperation in April 2009. As of now, Seoul has signed a pact, or an MOU, with 21 countries on military information sharing and with eight countries on an exchange of military goods and services.

“The Korea-Japan defense minister talk this time has been a catalyst for taking the bilateral military relationship to the next level,” the ministry’s statement read. “We expect that it will positively contribute to building a mature partnership between Korea and Japan.”

Some Koreans see the move with unease, thinking the talks could open the way for Japan to free itself from its pacifist constitution and resume its military ambition over the region.

About 30 people from 13 civic groups held a rally at the Defense Ministry building in Yongsan, Seoul, yesterday.

“Has there ever been once that the Japanese military regretted the atrocities that it committed during the 36 years of colonial rule?” wondered Kim Hwan-yeong, a representative of Peace Corea, a group of veterans. “We have never felt that it is a different Japan from what it was.”

The ministry stressed that the discussion of the pacts was simply part of the regular bilateral military cooperation between the two nations, an explanation some see as a way to ease opposition to the move at home and abroad. China is also known to be dissatisfied with the Seoul-Tokyo military move.

The talks were arranged as the two countries are beefing up diplomatic moves to come up with a coordinated solution to break the deadlock on the Korean Peninsula triggered by the North’s recent provocations. Kim is to meet this week with U.S. Defense Secretary Robert Gates, who comes to Seoul on Friday after meetings in China and Japan.

By Moon Gwang-lip [joe@joongang.co.kr]

Related Korean Article [중앙일보]

한·일, 미·중 한날 국방장관 회담 … 한·미·일 ‘남방 결속’시험대
김관진-기타자와 서울 회담

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국방부는 “두 장관은 한·일 간 군사관계의 미래지향적 발전을 위해 국방교류협력을 확대·심화하기로 의견의 일치를 보았다”며 “상호군수지원협정에 대해선 구체적인 협의를, 군사정보보호협정에 대해선 앞으로 협의해 나가기로 했다”고 밝혔다. 상호군수지원협정은 유엔평화유지활동(PKO) 및 인도적 지원, 재난 구호활동, 해군 간 수색 구조훈련 분야에서 양국이 물자·식량·연료 등을 상호 지원할 수 있도록 하는 틀이다. 군사정보보호협정은 북한의 대량살상무기(WMD) 등 군사정보를 상호 교환할 수 있도록 하는 것이다. 한·일 군사협력협정이 체결되면 한·미·일 3국 간 ‘남방 결속’은 힘이 붙을 전망이다.

국내 일각에선 협정 체결 추진 사실이 알려진 뒤 “중국을 과도하게 자극하고, 일본의 군사대국화 길을 터준다”며 비판적 여론이 일기도 했다. 이런 분위기 때문인지 국방부는 이날 “양국이 군사협정 (체결) 추진에 공감대를 이뤘다는 수준, 그 이상도 이하도 아니다”며 톤을 낮추었다. 국방부 관계자는 “우리는 한·일 군사협력과 함께 한·중, 한·중·일 간 군사교류협력을 강화하기 위해 노력한다”며 “대결 구도나 이분법적으로 보지 말고 큰 틀로 봐달라”고 말했다. 이 관계자는 “상호군수지원협정의 경우 소말리아 등에서 오래전부터 논의해온 사안이라 ‘구체적인 협의’를 진행키로 했다”며 “다만 그렇지 않은 군사정보보호협정은 국민적 정서를 고려해가며 점진적으로 해나갈 것”이라고 말했다. 그는 군사협정 체결을 위한 후속 논의 시기와 관련해서도 “실무자들이 만나 논의할 것이지만 시한을 구체적으로 정해두진 않았다”고 말했다.

* 추위로 야외 의장대 사열 취소=일본 방위상의 방한은 2005년 1월 오노 요시노리(大野功統) 당시 방위청장 방한 이후 6년 만이다. 2007년 방위청이 방위성으로 승격된 이후론 첫 방한이다. 군 당국은 당초 기타자와 방위상을 맞기 위해 국방부 연병장에서 의장대를 사열하기로 했다. 하지만 혹한으로 행사는 국방부 청사 로비에서 치러졌다.

* 중 "한·일 군사동맹 맺나” 긴장=한국과 일본의 국방장관 회담을 중국 측은 의구심을 갖고 바라보고 있다. 일부 중국 언론은 “한·일 양국이 군사동맹을 맺으려는 것 아니냐”며 노골적인 의혹을 제기해 오고 있다. 반면 중국 정부는 신중한 반응을 보이고 있다. 중국 정부는 11일 외교부 대변인 정례 브리핑에 맞춰 입장을 표명할 것으로 예상된다.

인터넷 매체인 둥팡왕(東方網)은 한국 언론의 보도를 인용해 10일 “한·일 국방장관 회담이 서울에서 4시간가량 열렸다”고 보도했다. 신경보(新京報)는 “기타자와 도시미(北澤俊美) 일본 방위상이 서울에서 김관진 국방부 장관을 만나 중요한 군사협정에 서명할 것으로 보인다”고 보도했다.

글=김수정 기자, 베이징=장세정 특파원
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