DP technocrats say welfare pledges may backfire

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DP technocrats say welfare pledges may backfire

A group of Democratic Party technocrats-turned-lawmakers are expressing concern over their party’s promises of broad new welfare programs, including free health care for all.

The DP leadership has recently vowed to institute free school lunches and free health care for the entire population by 2015.

The party also wants to offer free day care for children and half-price college tuitions for some income groups, despite criticism from the government and the ruling Grand National Party, saying the DP is turning more populist to win votes in next year’s presidential and general elections.

While the DP has said its free health care program will cost about 8.1 trillion won ($7.3 billion) annually, the Ministry of Health and Welfare said the cost would be more like 30 trillion won a year.

At a closed-door meeting of the party Thursday, nine lawmakers, including economy and technology ministers from past liberal governments, said the welfare programs will eventually backfire on the party because of their cost. Due to their protests, the party’s leadership failed last week to make the free day-care program an official party pledge.

Most of the lawmakers who voiced concerns were former technocrats and policy makers from the Kim Dae-jung and Roh Moo-hyun administrations.

Representative Kim Hyo-seuk, a three-term lawmaker who used to be a business management professor, criticized the welfare programs in a post on his Web site.

“There are no freebies in the world, and there is a limit for financial resources,” he wrote. “We must present how to finance our policies. When the Democratic Party leans left, its ties with progressive voters may be strengthened, but it may lose the center. There could be more to lose than gain.”

Representative Kang Bong-kyun, who was finance and economy minister in the Kim administration, said in a radio interview that making a series of unfeasible promises won’t help the party win public support.

Representative Kim Young-hwan, former science and technology minister from 2001 to 2002, said the DP needs to approach the welfare issue more carefully.

“It is right that we must expand welfare benefits, but we need to meticulously plan how to finance the programs,” he said.

He also wrote in a post on his Web site that the Democrats must “give up the strategy of trying to win votes at all costs. We must give up the sense of urgency to win the people’s heart at once. People already have the wisdom to differentiate the real from the fake.”

Despite the lawmakers’ concerns, the DP leadership has no intention to step back from promoting its welfare programs.

“We will present a more specific roadmap with ways to finance the free welfare policies,” said the DP’s chief policy maker Jun Byung-hun.

By Ser Myo-ja, Shin Yong-ho [myoja@joongang.co.kr]

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8조1000억원 대 30조원.

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