Don’t let the tail wag the dog

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Don’t let the tail wag the dog

In the United States, law school applicants need to provide LSAT scores, undergraduate transcripts, recommendations and personal statements. The personal statement is a crucial part of the application process, and there are various guidelines on how to write it.

All these guidelines never fail to warn that the applicants should never mention that they are applying to law school because their parents are legal professionals. This gives the impression that the applicants don’t have a passion for a legal career but are superficially inspired by their parents’ lives.

In Korea, application packages to the graduate law programs include LEET scores, undergraduate transcripts and personal statements as well. The personal statement must not include parents and relatives’ careers. It is a way to prevent favoritism to the children of legal professionals or high-ranking officials. The guideline is a product of distrust that those in the same field may get special treatment.

However, things are not as corrupt as one may worry. Company executives or law school professors with sound minds would know very well that incompetent applicants who grew up without really trying to achieve something would often drop out. A Seoul University law school professor said, “Most of the admissions committee members were appalled by applicants who revealed that their parents were lawyers rather than feeling favorable toward them.”

A personal statement is a writing to introduce oneself, and it is a self-contradiction if one discusses one’s parents.

Let’s say a son of a great human rights lawyer was influenced by the father who devoted his life to justice despite poverty and decided to become a lawyer. He would make a great attorney. However, in the current system, he cannot write about the story in the personal statement.

It all originates from the distrust spread in our society. People are full of suspicion and have concluded that the son of a lawyer would be favored over a son of a construction worker. However, it is more likely that the stories of applicants who overcame hardship would get higher marks.

In the recent controversy over the law school application process, a number of accepted students violated the ban on mentioning parents’ and relatives’ careers. While they were wrong to violate the rule, it may be necessary to review the codes. It may be better to allow applicants to discuss their parents and families, which may or may not benefit their chances of acceptance.

Internationally renowned scholar Francis Fukuyama stressed the importance of social trust and noted that widespread distrust in society would add unnecessary cost. Let’s prevent excessive restrictions on the personal statements of law school application becoming the tail that wags the dog.

JoongAng Ilbo, May 9, Page 31


*The author is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.

NAM JEONG-HO



미국 로스쿨에 가려면 LSAT(법대입학시험) 점수, 학부 성적표, 추천서와 함께 자기소개서(자소서)를 제출해야 한다. 미국에서도 자소서가 당락에 결정적인지라 관련 지침서도 숱하다.
헌데 이런 글에 빠지지 않는 주의 사항이 있다. “그저 ‘부모가 법률가라 지원하게 됐다’는 식으로 절대 적지 말라”는 경고다. 그랬다간 “뚜렷한 소신 없이 부모의 피상적 삶만 보고 지원한다”는 부정적 인상을 준다는 거다.
국내 법학전문대학원(법전원)에 가려면 법학적성시험(LEET) 점수, 학부 성적에다 자소서 역시 내야 한다. 다만 법전원 자소서엔 부모와 친인척 스펙을 절대 적어서는 안 된다. 같은 법조계 인사나 고관대작의 자녀임을 알면 높은 점수를 줄 거라는 우려 탓이다. 같은 패거리끼리는 무조건 봐 주려 할 거란 불신의 산물이다.
하지만 세상이 썩기만 한 건 아니다. 정상적인 회사 간부나 법전원 교수라면 실력 없이 온실에서만 큰 응시생을 뽑았다간 중도에 탈락한다는 걸 잘 안다. “부모가 법조인이라고 밝힌 수험생에 대해 심사위원 대부분이 호감보다는 거부감을 느꼈다고 했다”는 게 한 서울대 법전원 교수의 전언이다.
자소서란 말 그대로 자기를 소개하는 글이다. 그런데도 어떤 부모 밑에서 어떻게 컸는지 쓰면 안 된다니 이런 모순이 없다.
훌륭한 인권변호사의 아들이 가난 속에서도 정의를 위해 헌신한 아버지의 삶에 감명받아 법조인이 되겠다고 결심했다 치자. 초심이 흔들리지 않는한 훌륭한 법률가가 될 게다. 하지만 현 시스템으론 이런 응시생의 사연도 써서는 안 된다.
이 모든 왜곡이 사회적 불신에서 비롯된 부작용이다. 의심에 쩐 나머지 공사판 노동자 아들보다 법조인 자녀를 무조건 선호할 걸로 여론은 단정하는 듯하다. 하지만 고된 삶을 이겨낸 수험생의 감동적 성장기는 더 높은 점수를 받을 공산이 크지 않나.
최근 로스쿨 자소서에 부모 및 친인척 스펙 언급 금지 규정을 어긴 합격자들로 논란이 일었다. 규정 위반은 잘못이지만 이번 일을 계기로 관련 규정을 되짚어볼 필요가 있다. 부모 얘기도 맘껏 하되 어설프게 했다간 도리어 점수가 깎이는 그런 체제로 가는 정공법이 정답 아닐까.
“구성원 간 불신이 클수록 불필요한 비용은 늘기 마련”이라는 게 사회적 신뢰의 중요성을 역설한 세계적 석학 프랜시스 후쿠야마의 통찰이다. 법전원 자소서에 대한 과도한 규제로 꼬리가 몸통을 흔드는 일은 막아야 한다.


남정호 논설위원
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