Prudence required (kor)

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Prudence required (kor)

President Moon Jae-in reportedly decided to extend the General Security of Military Information Agreement (Gsomia) with Japan in August after being briefed on the deal’s effectiveness with top brass. Given Moon’s past position on the issue, the decision carries great significance.

During the campaign, Moon made commitments to withdraw the deployment of Terminal High Altitude Area Defense (Thaad) and review Gsomia after keenly taking into account public opinion against reinforcement of South Korea’s military cooperation with Japan even under a mounting nuclear threat from North Korea. The dramatic shift in Moon’s position reflects the growing security concerns posed by Pyongyang and translates to an admission of problems with his original approach.

No matter how uneasy Seoul’s relations are with Tokyo over history, the government took the right direction in resolving the North Korean weapons threats by agreeing to share sensitive military information with Japan. Though belated, we welcome the remarkable turnaround our government has made after looking squarely at the grim security situation in Northeast Asia.

The government’s renewal of the agreement also reflects a need to recognize Japan’s strategic importance as a military partner. Despite its relatively weak attack capability due to its decades-old Peace Constitution, Japan is known to have excellent information-gathering ability. Therefore, Seoul found a need to cooperate with Tokyo to effectively counter the North Korean threat.

But our government must prudently approach the issue of whether to extend the bilateral military cooperation down the road, including the exchange of sensitive information. Some Japanese media outlets have been criticizing South Korea for “only providing information on North Korea’s nuclear and missile development.” Although Tokyo does not say it overtly, it still wants Seoul to offer military intelligence on China. But that surely depends on whether current military cooperation among South Korea, the United States and Japan will mature into a military alliance in the future.

South Korea can hardly avoid the fate of having to live with a China striving to become a regional hegemon. We should be careful not to turn China into an enemy by practically joining the tripartite alliance through the provision of sensitive information on China to Japan. It would be the best for the government to be prudent in exchanging sensitive military information with Japan in order not to provoke China.

JoongAng Ilbo, Nov. 27, Page 34

문재인 대통령이 한·일 군사정보보호협정(GSOMIA)의 실효성에 대한 전수조사 보고를 받은 뒤 지난 8월 연장을 결정했다는 사실이 알려졌다. 여러 의미를 품고 있다.
대선 후보 당시 문 대통령은 고고도미사일방어(THAAD·사드) 체계 배치 철회와 함께 GSOMIA 재검토를 공약으로 내세웠다. 일본과의 군사협력 강화를 반대하는 국내 여론 때문이었을 것이다. 이랬던 그가 막상 대통령으로 취임해 한반도 상황을 자세히 들여다본 뒤 입장을 바꾼 건 옛 생각이 틀렸음을 자인한 셈이다.
과거사 문제 등으로 아무리 관계가 불편해도 발등의 불인 북한 핵·미사일 위기 해결을 위해 일본과 요긴한 군사 정보를 나누는 것은 올바른 방향이다. 뒤늦게나마 차디찬 동북아 현실을 직시해 입장을 튼 것은 다행한 일이다. 군사적 파트너로서 일본의 중요성을 인식한 것도 소득이라면 소득이다. 평화헌법에 묶여 군사적 공격 능력이 상대적으로 뒤떨어지긴 했지만, 일본의 정보수집 능력은 비상한 것으로 정평이 나 있다. 일본과는 군사정보 교환을 통해 협력할 충분한 가치가 있다는 뜻이다.
하지만 정보 교환을 포함한 군사적 협력을 계속 확대할 것인가는 신중히 접근할 문제다. 일본의 일부 언론은 "한국이 북한 핵과 미사일에 관한 정보만 제공한다"고 비판해 왔다. 대놓고 얘기하진 않지만, 중국의 군사정보도 줘야 하는 것 아니냐는 논리다. 이는 한·미·일 군사협력을 군사동맹 수준으로 발전시킬 것인가 하는 문제와 맥을 같이 한다.
아시아의 군사적 패권국인 중국을 영원히 옆에 두고 살아야 하는 게 우리의 숙명이다. 사실상 한·미·일 군사동맹에 참여함으로써 중국을 적으로 돌리는 일이 있어서는 안 된다. 따라서 지금 범위에서 한·일 군사정보 교류를 원활하게 유지하되 그 대상이 무작정 확대되지는 않도록 조심하는 게 우리의 올바른 처신이다.
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