How competent are you, Mr. President? (KOR)

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How competent are you, Mr. President? (KOR)

The author is a reporter from S Team at the JoongAng Ilbo.

Competency is the key word President Yoon Suk-yeol emphasizes. Before taking office, he mostly used it to criticize the previous administration. When appearing on a YouTube video in December 2021, Yoon said, “The more an incompetent government intervenes, the more damage it causes. The current administration is an incompetent one.”

After taking office, he mainly used the word to defend his appointment choices. In a news conference shortly after his election victory in March, he said, “To serve the people properly, we need to select people with the best experience and skills in each field.” When he was criticized for making biased appointments — mostly males in their 50s from Seoul National University — President Yoon responded by saying, “They will do good jobs, just trust me.”

But how many people will accept the competency of this administration? The rushed installation of the police bureau failed to win support. When people questioned whether it was such an urgent job, the justification of “democratic control of police” faded. The debt adjustment plan to help young people also caused a backlash. Taxpayers were angry that their money was going to help those who borrowed money to invest in stocks and cryptocurrency. The keyword of the time is “fairness,” but Yoon failed to read public sentiment correctly. It is not strange that the Korea Disease Control and Prevention Center is being ridiculed as the Korea Disease Watch Center as it seems to have no presence though Covid-19 is spreading again.

The climax was the adjusting of the age to enter elementary school from 6 to 5. The education minister threw an unprepared key word to the parents, who are one of the most powerful voices in the country. If the presidential office has to clarify what a minister announces, it means that the prior coordination is faulty. This is happening over and over.

The competency of a government comes from its policies. Policies need to be well planned and executed thoroughly. Smooth internal communication is the basis for traction. In the course of its execution, it is essential to persuade other policy demand and adjust the speed.

Even if it is all done well, it is not easy to get compliments. In contrast, it is easy to be marked as incompetent and it is hard to recover the reputation. We cannot be optimistic about Yoon’s situation. It will be his 100th day in office next week. His approval rating is 29.3 percent, according to Real Meter. The nation is questioning the president’s competency.
장원석 기자
실력. 윤석열 대통령이 유난히 강조하는 키워드다. 취임 전에는 주로 전 정부를 비판하는 데 썼다. 지난해 12월 경제 유튜브 삼프로TV에 출연해 “실력 있는 정부는 시장에 개입해도 문제가 없지만, 실력 없는 정부는 하면 할수록 마이너스다. 지금 정부는 실력 없는 정부”라고 직격탄을 날린 게 대표적이다.
취임 이후엔 주로 인사의 당위성을 옹호하려 썼다. 지난 3월 당선 직후 기자회견에선 “국민을 제대로 모시려면 각 분야에서 최고 경륜과 실력 있는 사람을 뽑아야 한다”고 말했다. 한동훈 법무부 장관을 임명하면서 “절대 파격 인사가 아니다. 영어 실력이 유창하다”고 말한 것도 유명한 일화다. 검찰 편중 인사, 서오남(서울대 출신 50대 남성) 일색 인사란 지적이 쌓여갈 때도 윤 대통령은 ‘일을 잘할 테니까 믿어달라’고 대응했다.
한데 지금 이 정부의 실력에 박수 칠 국민이 얼마나 될까. 속도만 앞세운 경찰국 설치는 공감을 얻지 못했다. “가뜩이나 먹고 살기 힘든데 이게 그리 급한 일이냐”는 비판 앞에 '경찰의 민주적 통제'라는 명분은 퇴색됐다. 청년을 돕겠다며 내놓은 채무조정 지원방안은 “빚내서 주식·코인에 투자한 사람을 왜 우리 세금으로 돕느냐”는 반발을 샀다. 시대의 화두가 ‘공정’인데 민심을 제대로 읽지 못한 탓이다. 코로나19 재확산에도 존재감이 없는 질병관리청이 ‘질병관람청이냐’는 조롱을 듣는 것도 딱히 이상하지 않다.
화룡점정은 초등학교 입학 연령을 5세로 조정하는 학제 개편안. 이 나라에서 가장 강력한 파워를 자랑하는 학부모를 상대로, 전혀 준비되지 않은 키워드를 던졌다. 실력은 차치하고, 최소한의 정치 감각조차 안 보인다. 장관이 발표한 걸 대통령실이 해명한다는 건 사전 조율 기능에 문제가 생겼다는 뜻이다. 그런데 이런 일이 수차례 반복되고 있다.
정부의 실력은 정책에서 나온다. 정책은 애초에 그림도 잘 그려야 하지만, 일 처리도 깔끔해야 한다. 일단 내부의 원활한 소통이 전제돼야 동력이 생긴다. 추진 과정에서 생각이 다른 정책 수요자를 설득하고, 속도 조절을 하는 것도 필수다. 이 모든 걸 잘해도 칭찬받는 건 쉽지 않다. 반면 실력 없다고 찍히는 건 한순간이고, 회복도 어렵다. 윤 대통령이 처한 상황을 낙관하기 힘든 이유다. 일주일 뒤면 취임 100일을 맞는다. 지지율은 29.3%(8일 리얼미터). 국민이 지금, 대통령의 실력을 묻고 있다.
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