What we lose when the lights are on

Mar 27,2005

Find some remote place at midnight, as far away from city lights as you can get. Bring a CD player and a recording of Haydn’s oratorio “The Creation.” Spread out a blanket and lie down. Put your finger on the “play” button and close your eyes.

When you are completely relaxed, press “play.” When you open your eyes, with Haydn’s music playing fortissimo, you will be compelled by the explosive beauty before you.

The science writer Chet Raymo, author of the book “An Intimate Look at the Night Sky,” recommends this as “a way to experience the stars as you never have before ―and to come as close as you will ever get to the first moment of creation.”

Human beings evolved in a world without artificial lights. Darkness has contributed as much as light has to the shaping of our brains. “The people who walked in darkness have seen a great light,” said the Old Testament prophet Isaiah.

An ancient Irish school for aspiring poets used to assign students a theme and make them write poems all day long, in a small room with no light or windows.

Today, things are different. How many city children have seen the Milky Way?

Starlight is so dim that even a flashlight can make dozens of stars disappear. Mr. Raymo aptly notes that looking at the stars in a city, or even in a suburb, is not unlike listening to a string quartet in New York’s Times Square during rush hour.

In pictures of Earth at night taken from space, the planet seems lit up like a Christmas tree. The International Dark-Sky Association, whose Web site can be found at www.darksky.org, estimates that the cost of generating the light that’s wasted on the night sky is a billion dollars a year in the United States alone.

Astronomers call this “light pollution,” and to avoid it they seek out the few places left with truly dark skies.

Earlier this month, the city of Seoul announced that by 2007 it would install new, high-efficiency street lamps to make the streets twice as bright at night.

The reason for this is to save energy while making the streets safer and encouraging the city’s nightlife.

Personally, though, I cannot entirely welcome the idea of making the night streets of Seoul brighter.

I am afraid that these high-efficiency lamps will only make the night sky seem that much farther away, and will further diminish the dreams and the wisdom that it inspires.

The writer is an editorial writer for the JoongAng Ilbo.

by Lee Se-jung

빛 공해

한밤중에 가능한 한 도시의 불빛에서 멀리 떨어진 조용한 곳에 담요를 깔고 편안히 누워라. CD플레이어와 하이든의 오라토리오 '천지창조' 음반까지 있으면 금상첨화다. 손가락을 CD플레이어의 '재생' 버튼 위에 올려놓고 두 눈을 감아라. 긴장이 완전히 풀린 뒤 '두 눈을 감은 채'로 재생 버튼을 눌러라. 하이든의 포르티시모 선율이 흐를 때 눈을 뜨면 당신은 대폭발을 목격한 듯한 황홀한 기분에 젖을 것이다.

'아름다운 밤하늘'의 저자 쳇 레이모는 이렇게 하면 별들을 과거와 전혀 다르게 경험할 수 있고, 그 어느 때보다 천지창조의 순간에 가까이 다가갈 수 있다고 소개한다.

인간은 인공 빛이 없는 세상에서 진화한 동물이다. 어둠은 빛 못지않게 우리의 뇌를 조각해 왔다. 어두운 밤은 자연이 준 가장 소중한 선물 중 하나다. 성경의 예언자 이사야는 "어둠 속에서 걷는 자만이 빛을 본다"고 말했다. 고대 아일랜드의 시인학교는 젊은 시인들에게 주제를 할당한 뒤 창문도 없고 빛이 새어들 틈새 하나 없는 조그만 방에 들어가 하루종일 시만 쓰도록 했다고 한다.

그러나 지금 은하수를 본 적이 있는 도시의 어린이가 얼마나 될까. 별빛은 아주 약하기 때문에 손전등 하나만 켜도 잘 보이던 별들이 수십 개씩 사라진다. 쳇 레이모는 도시나 그 근교에서 밤하늘을 보는 것은 러시아워에 뉴욕 중심부 타임스 스퀘어에서 현악 사중주 공연을 듣는 것과 다를 바 없다고 말한다. 우주에서 찍은 지구의 밤 사진은 크리스마스 트리처럼 환하다. '국제 어두운 밤하늘 협회(www.darksky.org)'는 낭비되거나 하늘로 날아가는 빛을 내는 데 드는 비용이 미국에서만 연간 10억 달러에 이른다고 추산한다. 천문학자들은 이를 '빛 공해(light pollution)'라고 부른다. 천문학자들은 이를 피해 지구상에 몇 남지 않은 어두운 곳을 찾아간다.

이달 초 서울시는 2007년까지 가로등을 고효율 램프로 교체해 밤거리를 두 배가량 밝게 만들겠다고 밝혔다. 에너지를 절약하면서 밤거리를 안전하게 만들고 밤 문화도 활성화하겠다는 취지다. 하지만 서울의 밤거리가 밝아진다는 소식이 마냥 반갑지만은 않다. 그만큼 밤하늘이 멀어지고 꿈과 지혜도 줄어드는 것 같아 서글프다.

이세정 경제부 차장

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