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Following the Jasmine Revolution in Tunisia, Egypt has also turned the corner in a huge wave of democratization. We hope that the remarkable achievements in both countries will lead to the establishment of governments “of the people, by the people and for the people” through free and fair elections.

The democratic movement is on the verge of spreading to their neighbors like Algeria and Yemen. President Ali Abdullah Saleh, who has reigned over Yemen for 33 years, and President Abdelaziz Bouteflika, who has been ruling Algeria under a state of emergency since 1992, are all under pressure to step down. Protests for democracy are even spreading to nearby monarchy states like Jordan and Bahrain, reminiscent of the gargantuan democracy wave in Eastern Europe in the 1980s. Although it is difficult to foresee how fast it will proceed, the move seems almost unstoppable now.

Such dramatic changes will bring about corresponding changes in international politics, diplomacy and economics. Major powers, including the U.S., pursued policies to keep political stability rather than promote democratization in the area. But this political upheaval will not allow them to follow that same track. The changes also call for adjustment in our Middle East policy.

So far our Middle East policy has been mostly focused on how to expand bilateral economic relationships. For example, thanks to the huge amount of hard currency we earned off the Middle East construction boom in the 1970s, we could lay the foundation for our economic growth - and the trend still continues.

However, our political and diplomatic relations with countries in the Middle East have been much weaker than economic ones. The colossal change in the Arab world presents us with a daunting challenge - and opportunities as well - in the political, diplomatic and economic fields.

Our economic relations with Middle East countries have been centered on consolidating our relationships with the regimes in power. Last year our companies had $40 billion dollars in trade with those countries, but the portion they made on a civilian basis is almost zero because of Arab governments’ omnipotent control of industrial policies.

As the democratic movements will inevitably lead to the privatization of economic power, our government should widen its focus to cover political, economic, diplomatic and cultural fields as well.

중동 민주화 도미노에 선제적 대비할 때

튀니지에 이어 중동의 대표국가 이집트에서도 민주화 혁명이 큰 고비를 넘었다. 두 나라는 이제 국민들의 손에 의해 선출된 민주 정부가 곧 들어서게 될 것이다. 두 나라 국민들에게 축하와 격려를 보낸다. 민주화 과정의 혼란을 하루빨리 극복하고 자유롭고 공정한 선거를 통해 ‘국민의, 국민에 의한, 국민을 위한’ 나라를 건설하기를 기원한다.

두 나라에서 시작된 민주화 바람은 다시 알제리와 예멘 등 다른 중동국가에도 확산되는 조짐이다. 33년 동안 권좌를 지켜온 예멘의 압둘라 살레 대통령, 1992년부터 이어진 국가비상상태 아래 통치하고 있는 압델아지즈 부테플리카 알제리 대통령도 시위대의 퇴진 요구에 직면해 있다. 왕정국가인 요르단과 바레인에서도 민주화 시위가 확산되고 있다. 마치 1980년대 후반 동유럽 국가들의 민주화 도미노 과정을 보는 듯하다. 중동의 민주화 과정이 얼마나 빠르게 진전될 지는 예상하기 어렵지만 아랍 전체에 도도한 민주화의 물결이 흐르고 있는 것만은 분명한 상황이다.

중동의 민주화 바람은 국제 정치와 외교, 경제에도 큰 변화를 가져올 전망이다. 미국을 비롯한 강대국들은 지금까지 중동국가들의 민주화 보다는 정치적 안정을 추구하는 정책을 펴왔지만 더 이상 그럴 수 없는 상황이다. 이미 주요 선진국들은 중동의 민주화를 강력히 지원하는 입장을 공개적으로 천명하고 있다. 이런 변화는 우리에게도 큰 영향을 미칠 전망이다. 우리의 대 중동 전략의 틀을 전면적으로 재검토할 시점이 된 것이다.

지금까지 우리의 대 중동 전략은 주로 경제관계의 확대에만 초점을 맞춰왔다. 1970년대 중동 건설 붐을 통해 많은 외화벌이를 하면서 성장과 도약의 기틀을 마련했으며 이 같은 기조는 현재까지도 이어지고 있다. 그러나 정치·외교적으로 우리와 중동국가들과 관계는 상대적으로 미약했다. 실제로 이집트를 비롯한 많은 중동국가들이 북한과 더 밀접한 것이 현실이다. 강력한 한미동맹이 핵심적인 국가 생존전략인 상황에서 어느 정도 불가피한 측면이 있었다고 할 수 있다. 그러나 중동의 민주화 바람은 우리에게 정치·외교·경제적으로 새로운 차원의 도전과 기회를 제공할 것으로 예상된다.

예컨대 지금까지 중동과의 경제관계는 현지 집권 세력과의 관계를 돈독히 하는 것을 바탕으로 이뤄졌다. 지난해 우리 기업들이 중동 각국과 맺은 거래규모는 400억 달러에 달했지만 이 가운데 순수한 민간 차원의 거래는 거의 제로였다고 한다. 이는 중동 각국의 산업 정책이 철저하게 정부 주도로 이뤄져 왔고 독재 권력자들의 이해관계에 의해 좌우된 탓이다. 그러나 민주화 바람은 중동 국가들의 경제 권력도 민주화, 민간화로 이어질 것이다. 이에 따라 우리의 대 중동 전략도 경제관계만 중시하는 정책으로는 한계에 부닥칠 가능성이 크다. 정치·경제·외교·문화 등 모든 부문에서 보다 전면적인 관계를 맺어나가려는 노력이 중요해질 전망이다.

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