The voters awake

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The voters awake

To sum up the outcome of recent by-elections: the voters came out as the real victors. Bundang, a middle-class residential area adjacent to the capital, was known in the past as an area that consistently backed the conservative ruling party. The Grand National Party regarded residents of Bundang as “one of them.” The party was shocked to learn that their loyalty could shift away.

In the case of Gangwon’s voters, the GNP sanguinely thought that all it had to do to woo them would be to field a popular personality and play up the North Korean threat and the importance of security in the border region. Its arrogance led to a poor choice of a candidate. The former president and anchorman of a nationwide broadcasting company that sparked the mad cow scare with controversial feature stories questioning safety of American beef imports. A figure who repeatedly clashed with the government was converted into a conservative to run for Gangwon’s vacant governor’s position. His conversion didn’t convince and he lost.

The main opposition Democratic Party was a bit overconfident in its estimation of voters too. It believed it could breeze through the election in Gimhae, hometown of its party head and former president Roh Moo-hyun. But Gimhae voters proved they had minds of their own. These results offer to us a revelation: political parties cannot rely on the public to vote for them over and over again. Voters are not gullible. They are wise individuals capable of making a vote on the issues and the candidates, not because they’re slaves of parties. And voters have come to trust no one but themselves.

Electoral politics requires the ability to hear the voice of the people. To perceive sound, the ear must detect vibrations from the ear drum. Somewhere down the road, politicians lost the vibration and the ability to hear. They have become more and more detached from the everyday lives of ordinary people because their senses have been ignored while they concentrate on the ideological game.

When dominated by ideology, politics loses touch with reality and becomes completely obsessed with gaining power to serve that ideology. Such political self-indulgence was explicit during the campaigning in Bundang. Despite Bundang’s posh facade, its residents are weary. Young people failing to find jobs after graduation live frustratingly in their parents’ houses. Middle-aged couples are stymied by the expense required by their children’s education. Seniors, despite lengthened life expectancies, have used up most of their savings and pensions.


이번 선거를 어떻게 정의해야 할까. 국민이 정당을 이긴 선거였다. 선거 때마다 한나라당에 표를 몰아준 분당을 보자. ‘분당 우파’ 어쩌고 하면서 한나라당은 분당 주민들을 당연히 자기들 사람인 것처럼 치부했다. 그러나 분당 주민은 그들의 집토끼가 아니었다.

강원도를 보자. 접경지대 운운하면서 그 보수성향으로 인해 한나라당은 공천만 주면 다 끝나는 줄 생각했다. 그런 오만이 어리석은 공천을 했다. 쇠고기 파동에 그렇게 혼이 나고도 그에 앞장 섰던 방송사 사장을 단지 인지도가 높다는 이유만으로 내보냈다가 망신 당했다.

김해를 보자. 야당도 국민을 무시하기는 마찬가지였다. 죽은 노무현의 이름만 내세워도 거저 먹을 줄 알았다. 그러나 김해 주민은 그들이 바라던 식으로 어리석지 않았다. 이런 결과의 공통점은 무엇인가? 국민은 어느 당의 편도 아니었다. 그들 주머니 안에서 마음대로 굴릴 수 있는 조약돌이 아니었다. 국민은 국민편이었다.

정치란 백성의 소리를 듣는 것이다. 소리를 들으려면 고막이 떨려야 한다. 그 판막이 예민해야 한다. 그러나 우리 정당들은 어느 사이엔가 그 떨림을 듣지 못하고 있다. 국민이 살고 있는 현실과는 점점 멀리 떨어져 갔다. 그 가장 큰 원인은 여나 야나 모두 이념에 빠져 버린 탓이다.

이념 정치는 현실에는 관심이 없고 이념 자체가 목적이 되어 버린다. 분당 선거 운동 과정에서도 이 현상은 그대로 나타났다. 천당 아래 동네 사람들도 모두 삶에 지쳐가고 있었다. 대학을 나와도 취직을 못해 부모 눈치를 보며 집에 박혀 있는 아들 딸들, 어느 정도의 소득이 있어도 자녀들 사교육비 때문에 허덕이는 젊은 부부들, 늘어난 수명에 저축한 돈이 떨어져 가는 노인들, 그들은 각자 고민을 안고 살아 가고 있었다.

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