Is Busan ready to host the World Expo? (KOR)

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Is Busan ready to host the World Expo? (KOR)

The author is a K-entertainment team reporter of the JoongAng Ilbo.

“World Expos, officially known as International Registered Exhibitions, are a global gathering of nations dedicated to finding solutions to pressing challenges of our time by offering a journey inside a universal theme through engaging and immersive activities.” This is the first sentence of the introduction of World Expo by the Bureau International des Exposition.

The biggest justification to host the expo is to get together to think about the common prosperity of humanity and seek solutions, regardless of the secondary effects that the host country expects. The expo is filled with inspirational technologies and events that can spread consensus among the general public through experiences.

Organizers first set their big theme — “food” for Milan in 2015, “future connectivity” for Dubai in 2020 and “health” for Osaka and Kansai in 2025 — before inviting people and international organizations around the world. Without such a convincing cause, it would not make sense to hold a large-scale event that puts a burden on the most pressing challenge of the humanity, the climate crisis.

As the campaign to bid for the 2030 Expo in Busan begins, I have more worries than expectations. As those involved gave interviews, questions arose. News headlines include “expected economic impact of 61 trillion won,” “Korea as one of the seven largest economies,” and “turn Busan into Singapore.” These are very straightforward. The homepage for Busan’s bid for Expo 2030 is filled with pledges shouting out, “Busan will make it in 2030.” It shows images of nature, sustainability, future technology, Hallyu and BTS at once. But it is hard to predict what kind of picture it is hoping to draw. While internal support and response are important, little information is available for the 170 member countries of the BIE who will cast a vote in November 2023 or potential visitors.

What are rival cities like Riyadh and Rome doing? Riyadh, which has been publicly supported by 57 members of the Organization for Islamic Cooperation (OIC) and more than 70 countries, including France, appears to be confident of winning the bid. It has solid support from voting countries and the oil money to make promises.

Rome is supposedly an unlikely winner, but it already shows the big picture of what its expo would be like. The theme is the metropolis where two-thirds of mankind will be living by 2050. It has a clear vision to seek ways to turn big cities that have been at odds with nature into cities that coexist with nature.

What is the vision of Busan? National interest is something that can be discussed internally. But this is entirely Korea’s situation. If Busan doesn’t have funds as big as Saudi Arabia, shouldn’t it at least have a clear vision to present as a member of the international community? I am worried that the bid is vague and lukewarm, but I hope my concern turns out to be groundless in November 2023.
전영선 K엔터팀 기자
‘우리 시대가 당면한 가장 시급한 과제의 해결책을 찾기 위한 국제 행사.’ 세계박람회기구(BIE)가 제시하는 세계박람회(엑스포) 소개 첫문장이다. 엑스포 개최 가장 큰 명분은, 개최국이 어떤 부차적 효과를 기대하건, 인류의 공동 번영을 위해 모여 고민하고 해결책을 찾는 자리라는 것이다. 영감을 주는 기술, 일반 대중이 체험을 통해 공감대를 확산할 수 있는 이벤트로 채워진다. ‘식량’(2015 밀라노), ‘미래 연결성’(2020 두바이), ‘보건’(2025 오사카ㆍ간사이) 등의 큰 주제를 정하고, 세계인과 국제기구를 한데 모은다. 이 정도 대의명분이 없이 현 인류가 당면한 가장 시급한 과제인 기후 위기에 부담이 되는 대규모 행사를 연다는 것은 앞뒤가 맞지 않을 것이다.  
2030년 부산엑스포 유치 활동이 본격화하면서 기대와 함께 걱정이 앞선다. 관련자들이 인터뷰를 쏟아내기 시작하면서 의문점도 생긴다. ‘기대 경제 효과 61조’ ‘대한민국을 7대 경제 대국으로’ ‘부산을 싱가포르로’와 같은 말이 뉴스 제목으로 뽑힌다. 굉장히 솔직하다. 유치박람회 홈페이지는 첫 화면부터 ‘2030 부산이 해내겠습니다’라고 외치는 느낌표 가득한 다짐으로 채워진다. 자연과 지속가능성, 미래기술, 한류, 방탄소년단(BTS)을 한꺼번에 보여주면서 어떤 그림을 그릴 것인지 예상하긴 힘들다. 아무리 내부 지지와 호응이 중요하다지만, 내년 11월 표를 행사할 BIE 170 회원국 혹은 잠재적 방문객을 위한 정보는 적다.  
경쟁 도시인 사우디아라비아 리야드, 이탈리아 로마는 어떻게 하고 있을까. 이슬람협력기구(OIC) 57개 회원국과 프랑스 등 70여 개국이 공개 지지한 리야드는 승리를 확신하고 있는 것으로 보인다. 든든한 표가 있고, 약속할 오일머니는 넘친다. 가능성이 희박하다는 로마도 어떤 엑스포를 만들지 큰 틀을 이미 보여주고 있다. 2050년께 인류의 3분의 2가 거주하게 될 메트로폴리스가 주제다. 자연과 불화해 온 대도시를 공생하는 도시로 바꿀 방법을 찾자는 비전이 선명하다.  
부산의 비전은 무엇일까. 국익은 내부적으로 할 수 있는 얘기다. 그런데 이건 전적으로 우리의 사정이다. 사우디만큼 자금이 없다면 국제 사회 일원으로 제시할 비전이라도 선명해야 하지 않을까. 이도 저도 아닌 것 같다는 걱정이 내년 11월 기우로 판명되길 바란다.
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