Yes, readers, there is a Santa

Dec 08,2001

Among movies about Christmas is one called "Miracle on 34th Street." The movie was produced in 1947 and starred Maureen O'Hara and John Payne. It is the story of a child who does not believe in Santa Claus and how she regains her innocence after she meets the real Santa Claus working in a department store. Though I have seen the film quite a few times on television, it never fails to touch me.

We should be a little disappointed to learn that our current depiction of Santa Claus, who whispers dreams and fantasies to children worldwide, is a creation of marketing strategists of American capitalism. The Santa Claus we see today, with his white beard and red suit, was created by the Coca Cola Company in 1931. Coca Cola, whose sales slumped during the winter, sought help from Haddon Sundblom, a painter, who came up with the present Santa Claus in red and white clothes. The artist used red and white because they were also the colors of Coca Cola's logo. Then the Santa Claus in red and white spread into Europe and other parts of the world and became an established figure.

Until the 19th century in the United States, Santa Claus did not exist. The Dutch had venerated Saint Nicholas, who was born in Turkey, since the fourth century and delivered Santa Claus to America when they moved there. Saint Nicholas is said to have handed out presents to children on Dec. 5, and it has become common in Germany and the Netherlands for children to find presents inside socks on that morning. Later, Puritans in America switched the date to Dec. 24.

Some parents are concerned about impersonating Santa for their children. Will their children be crushed if they see through the deception? But this worry disappears when children become mature and realize the meaning of the symbol of Santa Claus.

"Yes, Virginia, there is a Santa Claus. He exists as certainly as love and generosity and devotion exist, and you know that they abound and give to your life its highest beauty and joy. Alas! how dreary would be the world if there were no Santa Claus! It would be as dreary as if there were no Virginias."

This was written by Frank Church, an editor of the New York Sun, a daily newspaper, in 1897 responding to a letter from an 8-year-old girl asking if Santa existed.

Recently, an Australian teacher was fired for telling 6-year old children that there is no Santa Claus. This is an appropriate measure for an unqualified teacher who destroys children's innocence.

The writer is a Berlin correspondent of the JoongAng Ilbo.

by Yoo Jae-sik

산타는 없다?

크리스마스를 소재로 한 영화 중 '34번가의 기적'이란 영화가 있다. 1947년 모린 오하라와 존 페인이 주연한 이 영화는 산타클로스를 믿지 않던 꼬마가 백화점에 고용된 '진짜' 산타클로스를 통해 동심을 되찾게 되는 과정을 훈훈한 터치로 그리고 있다. TV의 성탄특집 등을 통해 여러번 봤지만 볼 때마다 감동이 새롭다.

그러나 이처럼 전세계 어린이들에게 꿈과 환상을 선사하는 산타클로스도 미국 자본주의가 마케팅 전략으로 만들어낸 것이란 사실을 알게 되면 약간은 실망하게 된다. 우리가 흔히 알고 있는 산타클로스, 즉 크리스마스 이브날 흰 수염에 빨간 옷을 입고 어린이들에게 선물을 나눠주는 할아버지는 1931년 코카콜라사가 만들었다.

겨울철 판매부진에 고민하던 코카콜라사가 헤든 선드블롬이란 화가에게 의뢰, 이 회사의 로고색인 붉은색과 흰색을 사용해 이같은 모습을 그려내 대히트를 했다. 이전의 산타는 푸른 망또를 입거나 담배 파이프를 물고 있는 등 여러가지 모습으로 존재했었다.

미국엔 19세기 초까지 산타클로스가 없었다. 중세부터 네덜란드인들은 4세기께 터키의 성자였던 '신터 클라스', 즉 성 니콜라우스를 기려왔는데 이들이 미국에 이주하면서 산타클로스도 전해졌다. 니콜라우스는 12월 5일 밤 어린이들에게 선물을 나눠줬다. 이 때문에 아직도 네덜란드나 독일 어린이들은 오늘 아침 양말 속에 든 니콜라우스의 선물을 확인하고 기뻐한다. 이를 미국 청교도들이 12월 24일로 바꾼 것이다.

자식을 둔 부모들은 누구나 한번쯤 산타클로스 문제로 고민을 한다. 산타가 부모라는 사실을 알고 혹 상처받는 것은 아닐까. 그러나 때가 돼 애들이 씩 한번 웃으면 이 고민은 해결된다.

"사랑하는 버지니아,네 친구들이 틀린 것 같다. 그래, 산타클로스는 있단다. 네가 부모님의 사랑을 보고 만질 수 없지만 분명 있는 것과 마찬가지란다. 산타가 없다면 우리 주위가 얼마나 슬퍼질까. 세상에서 가장 아름다운 것은 볼 수도, 만질 수도 없단다…."

1897년 12월 20일 뉴욕의 일간신문 선의 편집국장 프랭크 처치는 여덟살짜리 꼬마 버지니아에게 이같은 답장을 썼다. 친구들이 산타가 없다고 우기자 진실을 알고 싶었던 버지니아가 신문사에 편지를 냈던 것이다.

얼마 전 여섯살짜리 어린이에게 "산타는 없다"고 가르친 호주의 한 교사가 해임됐다고 한다. 동심을 죽이는 자질 없는 교사에 대한 적절한 조치라는 생각이다.

by 유재식 베를린 특파원

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