The signs are ominous

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The signs are ominous

Despite international community’s repeated warnings, North Korea once again test-fired a submarine-launched ballistic missile (SLBM) last weekend off its east coast amid a suspicious move to conduct a fifth nuclear test. Pyongyang took the action most likely to show off an ability at home and abroad to launch nuclear attacks — wherever it wants — ahead of the 7th Congress of the Workers Party early May. Considering North Korean leader Kim Jong-un’s earlier order to push forward a ballistic missile test and a nuclear warhead test at the same time, the latest move suggests its fifth nuclear test is imminent.

SLBMs being developed by North Korea are the most dangerous weapon of all ballistic missiles as they are fired undersea and are therefore hard to be detected by radar. Moreover, military experts point out that compared to the North’s first SLMB test in December, Pyongyang has made a meaningful advance in the core technology of a “cold launch,” in which the missile is ejected out of its container before the rocket engine kicks in. In other words, the technology could help the North advance the deployment for real battles to two to three years from now.

Nevertheless, the fact that North Korea’s persistent embrace of nuclear weapons as a last resort is simply an illusion does not change. The international society will never accept the North’s deployment of nuclear weapons in the frontlines as it will surely have a nuclear domino effect throughout Asia. South Korea, the United States and Japan already had discussions on tougher sanctions in case it conducts its fifth nuke test. U.S. Assistant Secretary of State for East Asian and Pacific Affairs, Daniel Russel, warned that America can take a retaliatory military action if that really happens.

North Korea must wake up from its vain hope that the international community’s sanctions will fizzle soon. Our government also must draw strong support for even tougher sanctions by tightening — and consolidating — international cooperation. Needless to say, close cooperation from China is essential in the process.

In the mean time, the government must continue to send the North the message that it can only survive as long as it gives up on its cherished nuclear programs and seek coexistence with the international society. The government must convince Pyongyang that Washington has no reason to maintain hostility toward North Korea, as clearly seen in Uncle Sam’s improved ties with Iran and Cuba. Our government must bring North Korea to the negotiation table. That’s the most effective arms against nuclear provocations from the North.

JoongAng Ilbo, Apr. 25, Page 30

국제사회의 경고에도 불구, 5차 핵실험 강행 움직임을 보이고 있는 북한이 지난 주말 잠수함발사탄도미사일(SLBM) 발사 시험을 기습적으로 실시했다. 내달 초로 예정된 제7차 당대회를 앞두고 핵 공격 역량을 갖췄음을 대내외에 과시하기 위한 것임은 두 말할 필요가 없다. 김정은이 지난달 15일 미사일 발사 시험과 핵탄두 폭발 실험을 함께 지시한 사실을 고려할 때 5차 핵실험도 이미 초읽기에 들어갔다고 봐야 한다.
바다 속에서 은밀하게 움직이는 잠수함이 발사하는 SLBM은 효과적인 방어수단이 별로 없다는 점에서 북한이 실험을 계속하고 있는 탄도미사일 중에서 가장 위협적인 무기다. 게다가 SLBM이 수면 위에서 캡슐을 벗은 뒤 점화돼 공중으로 치솟는 콜드런치(cold launch) 기술 등이 지난해 12월 시험발사 때에 비해 의미 있는 진전을 보였다는 게 전문가들의 평가다. 실전 배치 시기를 향후 2~3년 안으로 앞당길 수 있다는 것이다.
그렇다고 핵무기가 북한의 생존을 보장할 수 있는 최후수단이라는 믿음이 환상에 불과하다는 사실이 달라지지 않는다. 필연적으로 아시아 핵무장 도미노를 초래할 북한의 핵무기 실전배치를 국제사회가 결코 용납할 수 없다. 한미일 3국은 이미 북한이 5차 핵실험을 강행할 경우 더욱 강력한 제재 방안에 대해 논의했다. 대니얼 러셀 미 국무부 동아태 차관보는 ‘군사적 대응조치’를 취할 수 있다는 경고까지 했다.
북한은 국제사회의 제재가 과거처럼 유명무실하게 흐지부지되고 말 것이라는 헛된 희망을 서둘러 깨는 게 좋다. 정부도 국제공조를 더욱 긴밀해 해 빈틈없는 대북제재를 이끌어야 한다. 중국과의 긴밀한 협조는 필수적이다.
아울러 핵 포기와 국제사회와의 공존만이 살 길이라는 메시지를 끊임없이 북한에 보내야 한다. 이란과 쿠바와의 관계 진전에서 보듯, 핵을 포기한 북한에 대해 미국이 결코 적대적일 이유가 없음을 납득시켜야 한다. 그래서 대화 테이블로 북한을 끌어내야 한다. 그것이 북한의 핵 도발에 대한 가장 크고 효과적인 무기다.
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