Panic Hits the United States

Oct 23,2001

A phenomenon of collective flight to avoid a situation that might cause harm to life is called "panic" in English.

"Riot," another collective burst of unforeseen actions, is collectively aggressive and centripetal, but panic is a defensive and centrifugal force.

Examples of panic would be moviegoers rushing to escape a theater fire or passengers in a sinking ship dashing toward a lifeboat. A sell-off by investors to cash in amid plummeting trust in financial markets is also a panic.

The word "panic" originated from Greek mythology; it is derived from the name of a half-human, half-goat god. Pan was a son of Hermes and was in charge of breeding livestock.

He had a threatening face with horns and the legs of goat. He was fond of suddenly attacking strangers. A Greek word, panikos, which means fear, originated from his name. The word panikos was adopted into French and became panique. Then it was transformed to panic in English.

Psychiatrists say people in panic normally have a faster heart and respiration rate; they have stomach pains and feel dizzy. People who have experienced panic in a certain place or situation tend to avoid similar places or situations; when that aversion becomes serious, these people can tip into agoraphobia, the extreme fear of open spaces.

A mental health research institute in the United States estimated that 1.7 percent of American adults experience panic every year.

The fast-spreading anthrax scare is driving the United States into panic. A parcel containing anthrax virus was delivered to the office of Thomas Daschle, the Democratic majority floor leader of the U.S. Senate.

Soon after 31 staff members in the nearby Senate had tested positive for anthrax, the American House of Representatives was temporarily closed. It was the first time for the House to shut down since 1814, when the British Army set the Congress building on fire. During the last 10 days, there have been more than 3,000 reports of suspicious white powder that was feared to contain the anthrax virus.

An old saying goes that a person is scared of a pot lid after he has been frightened by a turtle. Now people panic after seeing sugar, flour or coffee creamer.

Though the Federal Bureau of Investigation is investigating the anthrax virus and has a vague suspicion that it might be linked to a terrorist conspiracy, it has not yet found any clues. Still the anthrax scare is spreading even more widely.

Is this now the beginning of a real terror attack on America?

by Bae Myung-bok

탄저균 패닉

생명이나 생활에 중대한 위해(危害) 를 가져올 것으로 상정되는 특수한 상황을 회피하기 위해 일어나는 집단적 도주현상을 영어로 패닉이라고 한다. 다른 양태의 집단 돌발행동인 폭동이 공격적이고 구심적인 경향을 보이는 데 비해 패닉은 도피적이고 원심적인 특징을 보인다.

갑자기 극장에 불이 났다든가, 여객선이 침몰하게 됐을 때 사람들이 출구나 구명정을 향해 아우성 치며 달려가는 아비규환의 상황이 패닉이다. 금융기관에 대한 신뢰가 추락하면서 금융자산을 현금화하기 위해 사람들이 앞다퉈 투매(投賣) 하는 현상도 패닉이다.

패닉이란 말은 원래 그리스 신화에 나오는 목양신(牧羊神) 판(Pan) 에서 유래했다. 헤르메스의 아들인 판은 가축들의 번식을 주관하는 신으로 뿔이 달린 험악한 얼굴에 염소의 다리를 가졌다.

성격이 괴팍한 판은 낯선 사람에게 갑자기 달려들어 대경실색케 하는 것을 취미로 삼았다. 공포를 뜻하는 그리스어 파니코스(panikos) 가 여기에서 생겼다. 이 말이 프랑스로 건너가 파니크(panique) 가 됐고, 다시 영국으로 전해지면서 패닉이 됐다.

정신의학자들에 따르면 패닉상태에서 사람들은 보통 심장박동과 호흡이 빨라지면서 현기증과 복통증세를 보인다고 한다.

특정한 장소나 상황에서 패닉을 경험한 사람 중에는 다시는 그와 유사한 장소나 상황에 처하는 것을 기피하는 경향을 보이게 되는데 심할 경우 탁트인 공간 자체를 극도로 꺼리는 애거러포비어(agoraphobia) , 즉 광장공포증으로 발전할 수 있다. 미 정신건강연구원에 의하면 매년 미 성인의 1.7%가 패닉장애를 일으키는 것으로 돼 있다.

급속히 확산되고 있는 탄저균 공포가 미국을 패닉상태로 몰아가고 있다. 토머스 대슐 민주당 상원 원내총무 사무실에 탄저균이 들어 있는 우편물이 배달된 후 31명의 의회 직원이 탄저균 양성반응을 보이면서 미 의회가 잠정 폐쇄됐다.

미 의회가 문을 닫은 것은 1814년 영국군의 방화 이래 처음이다. 최근 열흘새 탄저균을 함유한 것으로 의심되는 흰색가루를 발견했다는 신고건수만 3천건이 넘는다고 한다. 자라 보고 놀란 가슴 솥뚜껑 보고 놀란다고 설탕.밀가루.커피크림만 봐도 패닉상태를 보이고 있는 것이다.

탄저균의 출처를 추적 중인 미 수사당국은 막연히 테러가능성을 의심하고 있을 뿐 단서를 못잡고 있다. 그럴수록 탄저균 패닉은 일파만파로 번지고 있다. 진짜 테러는 이제부터 시작이란 얘긴가.

by 배명복 논설위원

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