No such thing as a free bribe

[분수대] 스폰서  PLAY AUDIO

July 21,2009

German composer Richard Wagner is now lauded as a musical genius who took opera to
new dramatic heights. But to his contemporary foes, he was a scandalous scrounger.
Plagued for most of his life by debt, Wagner would often write to acquaintances asking for
money. He was an expert in the field of solicited generosity.

His friend Franz Liszt was also his father-inlaw, and Wagner cunningly used his wife to encourage sympathy. “I would commit theft if I could make my wife happy,” he said.

His financial dire straits, however, owed more to his expensive and fashionable taste rather than outright poverty.

While working on his masterpiece, “The Ring of the Nibelung,” Wagner spent a fortune to provide himself the perfect environment for composing, with specially tailored curtains to absorb noise and daylight, the best carpeting and silk clothes. He believed art could not be crafted with cheap liquor and a hard bed. Paul Johnson, in his book “Creators,” called Wagner a hedonistic sponge.

Although not as extreme as Wagner, artists generally cannot seek excellence purely on their talent alone. Many famous artists were therefore born of the rich patronage for the arts.

Joseph Haydn, known as the “Father of the Symphony,” was given limitless freedom to experiment under the wings of Hungary’s aristocratic Esterhazy family.

Few composers enjoyed such luxury and support, as Haydn was free to choose any musician
and rehearse as much as he wanted without financial worry.

But there is always a price to pay. To satisfy his principal patron Prince Nikolaus, Haydn wrote 126 trios for the baryton, the prince’s favorite string instrument, now rarely played.

Patronage sometimes can eat away at artistic freedom, which had led some artists to draw strict lines against sponsorship.

The famous artistic couple Christo and Jeanne-Claude rely on bank loans to finance
their mammoth environmental works, covering monumental landscapes and buildings with
cloth, while rejecting sponsorships. To them, the only person authorized to offer a freebie is Santa
Claus. It’s a pity that such nobility and pride is so rare among politicians and judges.

The bribery scandal swirling around businessman Park Yeon-cha has taken Korea’s political and governmental circles by storm, and a candidate for prosecutor-general recently had to step down on revelation of his surreptitious “sponsorship” activities. No luxury comes without a price tag.

This chain of toxic practices should be cut off to stop its poisonous spread.

Legislators and prosecutors are much better off than artists, and won’t likely go hungry even without a few patrons on their side.

The writer is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.

By Shin Ye-ri [shiny@joongang.co.kr]


악극의 거장 바그너는 ‘구걸의 달인’이기도 했다. 걸핏하면 지인들에게 손을 벌리는 편지를 보냈다. “부자가 됐단 소식 들었네. 나를 짓누르는 궁핍에서 벗어나도록 1만 프랑 좀 빌려주게.”(폰 호른슈타인 남작에게) 동정심을 자극하려 애꿎은 아내를 파는 일도 서슴지 않았다. “동냥인들 못하겠나. 아내가 행복해진다면 도둑질도 마다하지 않을 걸세.”(동료 음악가 리스트에게)

그의 돈 타령은 가난 탓이 아니라 실은 호사스런 습성 때문이었다. 오페라 ‘니벨룽겐의 반지’를 쓰는 내내 소음과 햇빛을 막는 최고급 커튼, 발목까지 빠지는 푹신한 카펫, 솜을 두둑히 넣은 비단 바지 등을 사느라 돈을 물쓰듯 써댔다. “밀짚 위에서 자고 싸구려 술을 들이키며 ‘예술’을 할 순 없지 않느냐”는 게 그의 신조였다.(폴 존슨,『창조자들』)

바그너처럼 사치를 부리진 않더라도 상상력엔 자양분이 필요한 법이다. 유명 예술가 뒤에 대개 든든한 후원자가 있는 건 그래서다. 올해 서거 200주년을 맞은 ‘교향곡의 아버지’ 하이든은 평생 부유한 헝가리 귀족 에스테르하지 가문으로부터 물심양면 도움을 받았다. 그 덕에 교향곡을 완성하는 족족 일류 연주자들을 동원해 맘껏 리허설을 하는 특혜를 누렸다. 하지만 세상에 공짜는 없다. 1765년 물주의 호된 질책을 받은 뒤 10여 년간 그는 바리톤(현악기의 일종) 삼중주곡을 126개나 써야 했다. 지금은 잊혀진 그 악기를 물주가 유독 좋아해서였다.

이처럼 후원자가 창작의 자유까지 침범한 사례는 셀 수 없이 많았다. 적잖은 예술가들이 차라리 돈 가뭄에 시달리는 쪽을 택한 건 다른 이유가 아니다. 대형 건물과 자연경관을 천으로 씌우는 설치 작품으로 이름 난 부부 작가 크리스토-잔 클로드가 좋은 예다. 드로잉•모형을 팔아 작품 제작비를 대기가 늘 버겁지만 ‘후원 절대 사절’의 원칙을 고집한다. “거저 돈을 주는 사람은 산타클로스 밖에 없기 때문”이라나.

우리 정치인과 법조인들도 그런 길을 갈 순 없는 걸까. 박연차 리스트가 세상을 한참 시끄럽게 하더니 검찰총장 후보자마저 ‘스폰서(후원자) 의혹’으로 물러나는 걸 보는 국민은 기가 막힌다. 분에 넘치는 호사에 대가가 따르지 않을 리 없다. 혹 나쁜 관행이 여전하다면 이 참에 뿌리뽑을 일이다. 후원이 끊긴다고 세비며 월급 또박또박 받는 의원과 검사들이 예술가만큼 춥고 배고프기야 할까. 신예리 논설위원

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