Indulge in some altruism this year

[분수대] 이타적 인간   PLAY AUDIO

Jan 27,2010

Let us suppose that you are the lucky winner of 100,000 won ($86). You can receive the money in cash, but first you must decide whether you will share the amount with someone else, and if you do, how much you will give to the other person.

This is the so-called “dictator game” - a game in experimental economics. Surprisingly, economists have found that seven out of 10 people say that they would share the money. Although they could keep the whole sum for themselves, most would give away an average of 25,000 won to others.

Economists testing the claim that human beings act as “homo economicus,” those who act only in their own self-interest, were greatly intrigued by the result of this research.

University of Chicago economics professor John A. List suggested that the results of the study do not necessarily mean that human beings were born to be altruistic. He asked what would happen when an extra step that allowed people to take others’ money was added to the game. As List wrote about the new study, “fewer subjects are willing to give money when the range of choices includes taking the other player’s money.” The number of people who were willing to share the money decreased to 3.5 out of 10. “The new result suggests that the altruism observed in previous versions of the dictator game was partly due to people’s fear of looking stingy,” List said.

But why else do people, who are born to be egoistic, sometimes practice altruism?

First, it is because people share the same genes with their relatives. Second, they expect that after giving they will get something in return. Third, they hope to develop a positive reputation. Fourth, they want to show themselves off to possible mates. These reasons alone, however, do not exactly explain why people donate large amounts of aid from far away for the earthquake victims in Haiti.

Richard Dawkins, a British popular science author focusing on evolution, has chalked this up to an evolutionary paradox.

In ancient times when human beings lived together with close relatives, they might have been altruistic by nature due to some or all of the reasons mentioned above. The reason why we continue to be altruistic to others, even though the environment is completely changed, is that something changed in the course of evolution, similar to how a man feels sexual desire toward a woman who will not give birth to his baby.

Three years ago, neurologists at the National Medical Center presented their research on the brain activity of people who decided to donate money to charitable causes. Through MRI brain scans, they found that the vascular targeting agents, the part of the central nervous system for pleasure that is activated when people engage in sex, eat food or take drugs, were likewise stimulated by philanthropy. As the act of helping strangers gives no less pleasure than that of sharing with a loved one, people tend to repeat philanthropic acts again and again.

“Sharing brings happiness” is not an empty set of words.

Witnessing the horrible scenes of devastation in Haiti, I wish there were more people who would indulge in “altruistic pleasure.” If we can be happy while helping others, it will further this noble cause in our society.

*The author is an editorial writer of the JoongAng Ilbo.

By Shin Ye-ri

[분수대] 이타적 인간

공돈 10만원을 준다는 귀가 솔깃할 제안을 받았다고 치자. 조건은 단 한 가지. 다른 이와 그 돈을 나눠 가질지 말지, 혹 나눈다면 얼마를 줄지 맘대로 결정하란다. 이른바 ‘독재자 게임’이다. 실험 결과 놀랍게도 열 중 일곱이 선뜻 돈을 내줬다. 10만원을 독식할 수 있는데도 평균 2만5000원을 양보했다.

자기 잇속에 충실한 ‘호모 에코노미쿠스’를 주창해온 경제학계가 발칵 뒤집혔다. “우리가 틀렸다. 인간은 이타적으로 태어났다”는 굴욕적 선언을 해야 할 참에 존 리스트 시카고대 교수(경제학)가 나섰다. 위 실험에 상대의 돈을 뺏어도 된다는 항목을 추가하자 결과가 딴판이 됐다. 돈을 나눠준 사람은 열 명 중 3.5명으로 줄었다. 2명은 오히려 돈을 빼앗았다. 실험 조건을 좀 더 현실화하기 무섭게 인간의 이기적 본색이 드러나더란 거다.

그렇다면 본래 이기적으로 태어난 사람들이 종종 이타주의를 실천하는 건 왜일까. ①유전자를 공유한 친족끼리니까 ②먼저 베푼 뒤 나중에 돌려받으려고 ③친절하다는 주위의 평판이 탐나서 ④이성에게 멋지게 보이기 위해. 그간 지적된 이유들이다. 하지만 요즘 바다 건너 아이티 지진 피해자들에게 앞다퉈 거액을 쾌척하는 이들에게 꼭 들어맞는 설명은 아니다.

까칠한 진화생물학자 리처드 도킨스는 ‘다윈주의적 실수’라고 주장했다. 가까운 친척끼리 어울려 살던 고대에 인류는 ①②③④번 중 일부 또는 모두 때문에 이타주의적 성향을 갖게 됐을 거란다. 그런데 환경이 완전히 뒤바뀐 지금까지 그 습성을 못 버린 건 자기 애를 낳아주지도 않을 여자에게 성욕을 느끼는 것과 마찬가지로 진화 과정의 실수란 얘기다.

3년 전 미국 국립보건원의 신경과학자들이 실수가 지속된 원인을 시사하는 연구 결과를 내놨다. 기부하기로 마음먹는 순간 사람들의 뇌를 자기공명영상촬영(MRI) 장치로 살펴보니 유독 특정 부위가 활성화됐다고 한다. 복측피개영역(VTA), 바로 섹스를 하거나 음식을 먹거나 마약을 복용할 때 활성화되는 쾌락의 중추다. 남을 돕는 게 흡사 연인과 사랑을 나누는 것 못지않은 즐거움을 주기에 한번 맛보면 자꾸 반복하게 된다는 거다. “나눔이 행복”이란 말이 결코 허언이 아니었던 셈이다.

아이티의 참상을 보며 ‘이기적인 즐거움’에 탐닉하는 이들이 더 많아지면 좋겠다. 남을 도우며 내가 행복해질 수 있다니 참 고귀한 실수가 아닌가.

신예리 논설위원

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